Робота за здібностями

Робота за здібностями

Коли Денні Хольт зайшов в диспетчерську, його викликали до телефону. Дзвінок не обрадував Денні. У таку дощову ніч підчепити пасажира нічого не коштує, а тепер жени машину на площу Колумба. - Ще чого, - сказав він в трубку. - Чому саме я? Пошліть кого-небудь іншого; пасажир не здогадається про заміну. Адже я зараз далеко - в Грінвіч- вілледж. - Він просив вас, Хольт. Сказав прізвище і номер машини. Може, приятель який. Чекає у пам'ятника - в чорному пальті, з тростиною.- Хто він такий? - Я почому знаю. Він не назвався. Не затримуйтеся. Хольт в засмученні повісив трубку і повернувся в своє таксі. Вода капала з козирка його кашкета, смугувала вітрове скло. Крізь дощовий заслін він ледве бачив слабо освітлені під'їзди, чулася музика піанол-автоматів. Сидіти б де небуть в теплі такою ніччю. Хольт прикинув, чи не заскочити в "Льох" випити чарку віскі. Ех, була не була! Він дав газ і в пригніченому настрої звернув на Грінвіч-авеню.У покриві дощу вулиці здавалися похмурими і темними, як ущелини, адже Ньюйоркці не звертаєть уваги на сигнали світлофорів, і в наші дні простіше простого збити пішохода. Хольт вів машину до околиці, не слухаючи криків "таксі". Мостова була мокра і слизька. А шини зносилися. Вогкість і холод проймали до кісток. Деренчання мотора не вселяло бадьорості. Того і дивися, цей мотлох розвалиться на частини. І тоді... втім, знайти роботу неважко, але Денні не мав снаги виснажувати себе. Оборонні заводи - ще чого! Зовсім засумувавши, він повільно об'їхав площу Колумба, видивляючись свого пасажира. Ось і він - самотня нерухома фігура під дощем. Пішоходи снували через вулицю, вивертаючись від тролейбусів і автомобілів. Хольт загальмував і відкрив дверці. Людина підійшла. Парасольки у нього не було, в руці він тримав тростину, на чорному пальті поблискувала вода. Безформний капелюх з опущеними полями захищав Старий підкорився. - Куди? - запитав Хольт. - А? Їдьте через парк. - У бік Гарлема? - Як... так, так. Знизавши плечима, Хольт обернув до Центрального парку. "Зворушений. І ніколи я його не бачив". Він поглянув на пасажира у люстерко. Той уважно вивчав фотографію Хольта і записаний на картці номер. Мабуть, заспокоївшись, відкинувся назад і дістав з кишені "Таймс". - Дати світло, містер? - Світло? Так, дякую. Але світло горіло недовго. Один погляд в газету - і старий вимкнув плафон влаштувався зручніше і поглянув на ручний годинник. - Котра Година? - запитав він. - Близько семи. - Семи. І сьогодні 10 січня 1943 року? Хольт промовчав. Пасажир обернувся і став дивитися назад, в темноту. Потім нахилився вперед і знову заговорив:
Хочете заробити тисячу доларів? - Це що - жарт? - Ні, не жарт, - відповів старий, і Хольт раптом відмітив, що у нього дивна вимова - приголосні м'яко зливаються, як в іспанській мові. - Гроші при мені - у вашій валюті. Зв'язано з деяким ризиком, так що я не переплачую. Хольт не відриваючись дивився вперед. - Ну? - Мені потрібний охоронець, от і все. Мене мають хочуть усунути, а може , навіть убити. - На мене не розраховуйте, - відгукнувся Хольт. - Я відвезу вас в поліцейську ділянку. Ось куди вам потрібно, містер. Щось м'яко шльопнулося на переднє сидіння. Хольт опустив погляд і відчув, як у нього напружилася спина. Тримаючи кермо однією рукою, іншою він підняв пачку банкнот і погортав. Тисяча монет - ціла тисяча. У них був якийсь затхлий запах. Старий сказав: - Повірте, Денні, мені потрібна лише ваша допомога. Я не можу розповісти вам суть справи - ви подумаєте, що я божевільний, - але я заплачу вам ці гроші за послугу, яку ви надасте мені сьогодні вночі. - Включаючи вбивство? - набрався сміливості Хольт. - Звідки ви розвідали, що мене звуть Денні? Я вас зроду не бачив. - Я зробив маленький чек... знаю про вас багато що. Через те я і вибрав вас. Нічого протизаконного в цій роботі не немає. Якщо відчуєте, що я ввів вас в оману, ви вільні будь-якої хвилини відступити і гроші залишити собі. Хольт задумався. Дивно... але привабливо. І, власне, ні до чого не зобов'язує. А тисяча монет... - Гаразд, викладайте. Що треба робити? - Я намагаюся сховатися від своїх ворогів. І мені потрібна ваша допомога. Ви молоді, сильні, - сказав старий. - Хтось хоче прибрати вас з дороги? - Прибрати мене... о! Навряд чи до цього дійде. Вбивство не виключене, але лише як останній засіб. Вони мене вислідили, я їх бачив. Здається, збив зі сліду. За нами не їдуть машини?.. - Несхоже, - сказав Хольт. Мовчання. Старий знову поглянув назад. Хольт криво усміхнувся. - Хочете ушитися, так Центральний парк непідходяще місце. Мені легше позбутися ваших дружків там, де великий рух, 0''кей, містер, згоден. Але я залишаю за собою право вийти з гри, якщо учую недобре. - Прекрасно, Денні. Хольт звернув вліво, до 72-ої стріт. - Ви мене знаєте, а я вас ні. І з чого ви надумали наводити про мене довідки? Ви сищик? - Ні. Моє прізвище Сміт. - Ясно. - А вам, Денні, двадцять років, і вас визнали непридатними до військової служби із-за хвороби серця. Хольт пробурчав: - Ну і що? - Я не хочу, щоб ви повалилися мертвим. - Не повалюся. Моє серце, як правило, о''кей. Це доктор, що оглядав, не упевнений. - Мені це відомо, - підтвердив Сміт. - Так от, Денні... - Так? - Треба переконатися, що нас не переслідують. - А що, якщо я підкочу до Військового штабу? Там не полюбляють шпигунів, - підкреслено тихо сказав Хольт. - Як вам завгодно. Я доведу їм, що я не ворожий агент. Моя справа жодного відношення до війни не має, Денні. Я просто хочу запобігти злочину. Якщо мені не удасться, сьогодні вночі спалять будинок і знищать коштовну формулу. - Це турбота пожежної охорони. - Лише ви і я в змозі з цим впоратися. Не можу пояснити вам чому. Тисячу доларів - не забудьте. Хольт не забув. Тисяча доларів багато означала для нього зараз. У житті він не мав таких грошей. Це величезна сума; капітал, який відкриє йому дорогу. Він не здобув освіти. Думав, що так і все життя корпітиме на нудній роботі. Але при капіталі... звичайно, у нього є плани. Тепер часи буму. Чом би не стати бізнесменом? Ось вона - можливість робити гроші. Тисяча монет! Це ж застава майбутнього!
Він винирнув з парку на 72-ій стріт і обернув на південь до Центрального вест-парку. Краєчком ока відмітив таксі, що мотнулося назустріч. Хочуть затримати... Хольт почув невиразний крик свого пасажира. Він пригальмував, побачив машину, що проскочила мимо, і почав скажено крутити кермо, щодуху вичавлюючи зчеплення. Зробивши крутий розворот, він понісся в північному напрямі. - Не хвилюйтеся, - сказав він Сміту. У тій машині було четверо; Хольт бачив їх мигцем. Усі чисто поголені, в чорному. Можливо, озброєні; у цьому він не був упевнений. Вони теж обернули - хотіли наздогнати, але перешкодила пробка. При першій же слушній нагоді Хольт звернув наліво, пересік Бродвей, у розвилки вискочив на алею Генрі Гудзона і, замість того щоб їхати по дорозі на південь, зробив повний круг і повернувся на Вест-Енд авеню. Він мчав по Вест-Енд і незабаром виїхав на 80-і авеню. Тут рух був густішим. Автомобіль переслідувачів зник із виду. - Що тепер? - запитав він Сміта. - Я... я не знаю. Треба упевнитися, що вони відстали. - 0''кей, - сказав Хольт. - Вони будуть кружляти тут, шукати нас. Краще забратися звідси. Довіртеся мені. Він завернув в гараж, сплатив за стоянку і допоміг Сміту вибратися з машини. - Тепер треба якось убити час, поки їхати небезпечно. - Де? - Як щодо тихого бару? Випити б. Сміт, здавалося, цілком віддав себе в руки Хольта. Вони вийшли на 42-у стріт, з її ледве освітленими кабаре, кафешантанами, темними театральними під'їздами і дешевими атракціонами. Хольт протиснувся крізь натовп, волочучи за собою Сміта. Через двері, що крутяться, вони увійшли до пивної, але там зовсім не було тихо. У кутку гриміла піанола-автомат. Хольт углядів вільну кабіну біля задньої стіни. Всівшись, він кивнув офіціантові і попросив віскі. Сміт нерішуче замовив те ж саме. - Мені це місце знайоме, - сказав Хольт. - Тут є запасні двері. Якщо нас вислідили, ми швиденько змиємося. Сміта трясло. - Ви не бійтеся, - підбадьорював Хольт. Він показав зв'язку кастетів. - Я їх тягаю з собою на всяк випадок. Отже будьте спокійні. А ось і наше віскі. Він випив чарку одним ковтком і замовив другу. Оскільки Сміт не проявив бажання платити, розплатився Хольт. Коли в кишені тисяча доларів, можна собі дозволити таку розкіш. Хольт дістав банкноти і, затуливши своїм тілом, почав роздивлятися. Начеб порядок. Не фальшиві; номери серій - о''кей. Але той же дивний, затхлий запах, що привернув його увагу раніше. - Ви, видно, давненько бережете їх, - зважився він.Сміт неуважно сказав: - Експонувалися шістдесят років... - Він осікся і відпив зі своєї чарки. Хольт спохмурнів. Це не були старовинні, великі папірці. Шістдесят років - нісенітниця! Не тому, що Сміт не виглядав настільки старим; зморшкувате, безстатеве обличчя могло належати людині між дев'яносто і ста роками. Цікаво, як він виглядав в молодості? І коли ж це було? Швидше за все, в Громадянську війну!Хольт прибрав гроші, випробовуючи задоволення зовсім не від однієї лише випивки. Ці гроші для Денніса Хольта - початок. З тисячью доларів тебе приймуть компаньйоном в будь-яку справу, і можна влаштуватися в місті. Прощай таксі - це вже напевно. На крихітному майданчику тряслися і розгойдувалися танцюючі. Шум не замовкав, гучна розмова в барі змагалася з музикою піаноли. Хольт машинально витирав паперовою серветкою пивну пляму на столику.- Може, все-таки скажете, що означає вся ця волинка? - запитав він нарешті. На неймовірно старому обличчі Сміта промайнуло щось, але про що він думав, важко було сказати. - Не можу, Денні. Ви все одно не повірите. Котра година? - Близько восьми. - Східний поясний час, застаріле числення і 10 січня. Нам треба бути на місці незадовго до одинадцяти. - А де?Сміт витягував карту, розвернув і назвав адресу в Брукліні. Хольт знайшов по карті. - Біля берега. Глухе містечко, а? - Не знаю. Я ніколи там не був. - А що станеться в одинадцять? Сміт похитав головою, ухиляючись від прямої відповіді. Він розклав паперову серветку. - Є самописка?Хольт відповів не відразу, спочатку дістав пачку сигарет. - Ні... олівець. - Дякую. Розберіться в цьому плані, Денні. Тут нижній поверх будинку в Брукліні, куди ми відправимося. Лабораторія Кітону в підвалі. - Кітону? - Так, - зачекавши, відповів Сміт. - Він фізик. Працює над важливим винаходом. Секретним, я б сказав. - 0''кей. Ну і що? Сміт квапливо креслив. - Тут, навколо будинку, - в нім три поверхи, - очевидно, великий сад. Тут бібліотека. Ви зможете проникнути туди через одне з вікон, а сейф десь під шторою... - Він стукнув кінчиком олівця. - Приблизно тут. Хольт спохмурнів. - Чую щось підозріле. - А? - рука Сміта сіпнулася. - Не перебивайте. Сейф не буде замкнутий. У нім ви знайдете коричневий зошит. Я хочу, щоб ви його узяли... - ... і повітряною поштою переправив Гітлеру, - закінчив Хольт, криво усміхаючись. - ... і передали у Військовий штаб, - незворушно сказав Сміт. - Це вас влаштовує? - Мабуть... так розумніше. Але чому ви самі цим не займетеся? - Не можу, - відгукнувся Сміт, - не запитуйте чому, просто не можу. У мене зв'язані руки - Проникливі очі блищали. - Цей зошит береже надзвичайно важливу таємницю, Денні. - Військову? - Формула не зашифрована; її легко прочитати, а також використовувати. У цьому-то вся краса. Будь-хто може...- Ви сказали, власника будинку в Брукліне звуть Кітон. А що з ним сталося? - Нічого... поки, - відповів Сміт і тут же поквапився зам'яти: - Формула не повинна пропасти, тому нам треба там бути саме близько одинадцяти. - Якщо вже так поважно, чому ми не їдемо зараз, щоб узяти зошит? - Формула буде завершена лише за декілька хвилин до одинадцяти. Зараз Кітон розробляє останні дані. - Боляче мудро. - Хольт був невдоволений. Він замовив ще віскі. - А що, Кітон - нацист? - Ні. - Може, йому, а не вам потрібний охоронець? Сміт похитав головою. - Ви помиляєтеся, Денні. Повірте, я знаю, що роблю. Дуже важливо, життєво необхідно, щоб ця формула була у вас. - гм-м-код... - Є небезпека. Мої вороги, мабуть, очікують нас там. Але я їх відволіку , і у вас буде можливість увійти до будинку. - Ви сказали, вони не посоромляться убити вас. - Можуть, лише навряд чи. Вбивство - крайній захід, хоча етаназія (1) не виключена. Лише я для цього непідходящий об'єкт. Хольт не намагався зрозуміти, що таке етаназія; він вирішив, що це місцеве назва і означає проковтнути порошок. - Гаразд, за тисячу доларів ризикну своєю шкурою. - Скільки часу знадобиться, щоб доїхати до Брукліна? - Напевно, година при такій тьмі. - Хольт схопився. - Швидше. Ваші дружки тут. У чорних очах Сміта відбився жах. Здавалося, він стискувався в грудку в своєму об'ємистому пальті.- Що тепер робити? - Через задні двері. Вони нас ще не відмітили. Якщо розминемося, ідіть в гараж, де я залишив машину. - Так... Добре. Вони протиснулися між танцюючими і через кухню вийшли в безлюдний коридор. Відкривши двері, Сміт вислизнув в провулок. Перед ним виникла висока фігура, неясна в темноті. Переляканий, Сміт здавлено скрикнув.- Тікайте! - Хольт відштовхнув старого. Темна фігура зробила якийсь рух; Хольт швидко замахнувся в ледве видиму щелепу. Кулак проскочив мимо. Противник встиг ухилитися. Сміт утікав, вже сховався в мороці. Звук квапливих кроків завмер вдалині. Хольт рушив вперед, серце його скажено билося. - Геть з дороги! - прохрипів він, задихаючись.- Даруйте, - сказав противник. - Вам не слід сьогодні вночі їздити до Бруклін. - Чому? Хольт прислухався, прагнучи по звуках визначити, де ворог. Але, окрім далеких автомобільних гудків і невиразного шуму з Таймс-сквер за півкварталу, нічого не було чутно. - Ви все одно не повірите, якщо я скажу вам. Та ж вимова, таке ж іспанське злиття приголосних, яке Хольт відмітив в мові Сміта. Він насторожився, намагаючись розгледіти обличчя людини. Але було дуже темно. Хольт потихеньку сунув руку в кишеню - холод металевих кастетів подіяв заспокійливо. - Якщо пустите в хід зброю... - почав він. - Ми не застосовуємо зброї. Послухайте, Денніс Хольт, формулу Кітону необхідно знищити і його самого - теж. - Ну, ви...Хольт несподівано завдав удару. Цього разу він не промахнувся. Кастети, важко дзвякнувши, зісковзнули із скривавленого, роздертого лиця. Ледве помітна фігура впала, крик застряг в горлі. Хольт озирнувся, нікого не побачив і підстрибом понісся по вуличці. Як для початку, то кудиб нейшло. Через п'ять хвилин він вже був в гаражі. Сміт чекав його - підбитий ворон у величезному пальті. Пальці старого нервово барабанили по тростині.- Пішли, - сказав Хольт. - Треба квапитися. - Ви... - Я його нокаутував. У нього не було зброї... а може, не хотів застосувати. Мені повезло. Сміт скорчив гримасу. Хольт завів мотор і, з'їхавши по скату, обережно повів машину, ні на хвилину не забуваючи про небезпеку. Вислідити машину простіше простого. Темнота лише на руку.Він тримався на південний захід до Бовері, проте в Ессекс-стріт, біля станції метро, переслідувачі його нагнали. Хольт мотнувся в бічну вулицю. Лівий лікоть, що упирався в раму вікна, застиг і зовсім одерев'янів. Він вів однією правою, поки не відчув, що ліва здатна ворушитись. Через Вільямсбург-брідж доїхав до Кітса. Він крутив, міняв напрям, то давав, то зменшував газ, поки нарешті не збив ворогів із сліду.На це пішло доволі часу. Таким обхідним шляхом не скоро дістанешся до місця. Скрутивши у право, Хольт спрямувався на південь до проспект-парк, потім на захід до глухого прибережного району між Брайтон-біч і Канарси. Сміт, скорчившись, безмовно сидів позаду. - Поки що непогано, - кинув Хольт. - Хоч рукою можу ворушити. - Що трапилося з нею?- Мабуть, забив плече. - Ні, - сказав Сміт. - Це зробив паралізатор. Ось такий. - Він показав свою тростину. Хольт не зрозумів. Він рухався вперед і незабаром майже дістався до місця. На розі, біля лавки із спиртним, він загальмував. - Прихоплю пляшку, - сказав він. - В такий мороз і дощ потрібне щось, що бадьорить.- У нас мало часу. - Досить. Сміт закусив губу, але заперечувати не став. Хольт купив віскі і приклався до пляшки, після того, як пасажир негативно мотнув головою у відповідь на пропозицію випити. Віскі, безумовно, пішло на користь. Ніч була мерзенна, холод відчайдушний; струмені дощу заливали мостову, текли по вітровому склу. Від зношеного "двірника" було мало толку. Вітер вищав, як злий дух. - Вже зовсім близько, - відмітив Сміт. - Краще зупинимося, знайдіть місце, де заховати таксі. - Де? Тут всі приватні володіння. - В проїзді... а? - 0''кей, - сказав Хольт і знайшов містечко, відгороджене густими деревами і чагарниками. Він вимкнув мотор і фари і вийшов, уткнувши підборіддя в піднятий комір макінтоша. Дощ поливав безупинно. Вивергався мірним, стрімким потоком, дзвінко барабанив, краплі уривчасто падали в калюжі. Під ногами була слизька грязь. - Постійте, - сказав Хольт і повернувся в машину за ліхтариком. - Порядок. Що далі? - До будинку Кітону.- Сміт тремтів всім тілом. - Ще немає одинадцяти.Доведеться чекати. Вони чекали, сховавшись в кущах саду Кітону. Крізь завісу мороку, що відволожився, вимальовувалися неясні контури будинку. У освітлене вікно нижнього поверху був видний кут кімнати, повинно бути бібліотеки. Зліва чувся бурхливий клекіт води у відведеннях. Вода цівками текла Хольту за комір. Він тихенько вилаявся. Нелегко дістається йому ця тисяча доларів. Але Сміт випробовував ті ж незручності, проте не скаржився.- Чи не здається вам... - Тсс! - застеріг Сміт. - Вони, можливо, тут. Хольт слухняно знизив голос. - Значить, теж мокнуть. Хочуть оволодіти зошитом? Чого ж вони баряться. Сміт кусав нігті. - Вони хочуть її знищити. - Вірно, це саме сказав той парубок в провулку, - перелякано підтвердив Хольт. - Хто вони все-таки?- Це не має значення. Вони здалека. Ви не забули, про що я говорив вам, Денні? - Щодо зошита? А якщо сейф буде замкнутий? - Не буде, - довіритель сказав Сміт. - Тепер уже скоро. Кітон закінчує експеримент в своїй лабораторії. За освітленим вікном промайнула тінь. Хольт висунувся; він відчував, що Сміт, що стояв позаду, натягнуть як струна. Старий дихав переривисто і шумно.До бібліотеки увійшов чоловік. Він наблизився до стіни, розсунув штору і став спиною до Хольту. Потім зробив крок назад і відкрив дверці сейфа. - Готово! - вигукнув Сміт. - Тепер - все! Він записує останні дані. Через хвилину станеться вибух. Після цього чекайте ще хвилину, щоб я міг піти і підняти тривогу, якщо ті з'явилися. - чи Навряд вони тут. Сміт похитав головою.- Поступайте так, як я велів. Біжіть в будинок і візьміть зошит. - А що потім? - Потім тікайте що є духу. Не дайтеся їм в руки ні за яких обставин. - А як же ви? Очі Сміта наказували строго і невблаганно, блищавши крізь тьму і вітер. - Про мене забудьте, Денні! Я поза небезпекою. - Ви найняли мене охоронцем.- У такому разі звільняю вас від цього обов'язку. Справа це першорядній важливості, важливіше, ніж моє життя. Зошит має бути у вас... - Для Військового штабу? - Для... звичайно. Так ви зробите, Денні? Хольт вагався. - Якщо це так поважно... - Так! Так! - Що ж, о''кей. Чоловік в кімнаті писав за письмовим столом. Раптом віконна рама зірвалася з петель. Шум був заглушений, немов вибух стався внизу, в підвалі, але Хольт відчув, як земля мерзнула у нього під ногами. Він бачив, як Кітон схопився, зробив півкрок, повернувся і схопив зошит. Фізик підбіг до сейфа, кинув її всередину, розкрив двері і на мить затримався, стоячи спиною до Хольту. Потім кинувся - і зник із виду. Сміт сказав розбурханим голосом, що зривається:- Він не встиг замкнути. Чекайте, поки я подам знак, Денні, потім беріть зошит. - 0''кей, - відповів Хольт, але Сміта вже не було - він біг через чагарник. У будинку пролунав пронизливий крик; з далекого вікна в підвалі вирвалося багрове полум'я. Щось звалилося - цегельна стіна, подумав Хольт. Він почув голос Сміта. Побачити старого заважав дощ, але доносився шум сутички. Хольт вагався недовго. Сині пучки світла проривалися крізь дощ, смутні на відстані. Треба допомогти Сміту... А як бути із зошитом - він обіцяв. Переслідувачі хочуть її знищити. Тепер уже поза сумнівом, що будинок горить. Кітон зник безслідно. Хольт побіг до освітленого вікна. Часу цілком достатньо, щоб узяти зошит, перш ніж вогонь дістанеться до бібліотеки. Куточком ока він побачив темну фігуру, що підкрадалася до нього . Хольт намацав свої кастети. Якщо у цього парубка зброя - справа погань; а якщо немає - може, і вийде. Людина, той самий, з яким Хольт зчепився в алеї на 42-ій стріт, націлила на нього тростину. Спалахнув блідо-голубий вогник. Хольт відчув, що у нього віднялися ноги, і важко звалився на землю. Людина кинулася врозтіч. Хольт з величезним зусиллям встав і у відчаї рвонувся вперед. Але що сенсу... Тепер полум'я освітило ніч. Висока темна фігура на секунду замаячила біля вікна бібліотеки, потім підійнялася на підвіконня. Хольт витягнутих
ногах, насилу утримуючи рівновагу, шатаючись, вмудрявся пересуватися. Це
були тортури: біль такий пекельний, немов в нього встромляли тисячі голок.
Він попрямував до вікна і, повиснувши на підвіконні, заглянув в кімнату.
Ворог возився у сейфа. Хольт вліз у вікно і зашкандибав до незнайомця.
Затиснувши в руці кастети, він приготувався завдати удару.
Невідомий відскочив убік, розмахуючи тростиною. На підборідді у
його запеклася кров.
- Я замкнув сейф, - сказав він. - Йдіть звідси, Денні, поки вас не
охопило полум'я.
Хольт вилаявся. Хотів дотягнутися до ворога, але не зумів. Спотикаючись, він
не зробив і двох кроків, як висока фігура легко стрибнула у вікно і сховалася
у дощ.
Хольт підійшов до сейфу. Вже чувся тріск вогню. Через двері зліва
просочувався дим.
Хольт оглянув сейф - він був замкнутий. Комбінації цифр Денні не знав -
відкрити не вдалося.
Проте він намагався. Пошарив на письмовому столі, сподіваючись, що, можливо, Кіттон записав шифр де-небудь на папірці. Потім добрів до сходин
в лабораторію, зупинився і подивився вниз - в пекло, де нерухомо
лежало тіло Китона, що горіло. Так, Хольт старався. Але його спіткала невдача.
Нарешті вогонь вигнав його з будинку. Сирени пожежних машин завивали вже
зовсім близько. Сміта і тих людей і слід простигнув.
Хольт постояв в натовпі роззяв, видивляючись Сміта, але він і його
переслідувачі зникли, немов розтанули в повітрі.











- Ми схопили його, Суддя, - сказав високий чоловік; на підборідді у ного
рябо запеклася кров. - Ми тільки що повернулися, і я тут же з'явився до вас.
Суддя глибоко і полегшено зітхнув.
- Обійшлося без неприємностей ірус?
- Все вже позаду.
- Гаразд, введіть його, - сказав Суддя. - Не затягуватимемо.
Сміт увійшов. Його важке пальто виглядало дивно безглуздо поряд з
целофлексової одягом інших.
Він стояв опустивши голову.
Суддя дістав блокнот і став читати:
- 21-го, місяця Сонця, 2016 року від різдва Христова. Суть справи:
інтерференція і чинники вірогідності. Обвинуваченого застигли в мить, коли він
намагався вплинути на вірогідне сьогодення шляхом зміни минулого, в
результаті чого сьогодення стало б альтернативним і нестійким. Користування машинами часу заборонене, окрім осіб
спеціально уповноважених. Обвинувачений, відповідайте.
- Я нічого не намагався змінити, Суддя... - пробурмотів Сміт.
Ерус поглянув на нього і сказав:
- Протестую. Деякі ключові відрізки часу і місцевості
знаходяться під забороною. Бруклін, і в першу чергу район біля будинку Китона,
час біля
11 годин вечора 10 січня 1943 року - категорично заборонена
зона для мандрівників у часі. Заарештований знає причину.
- Я нічого цього не знав, сер Ерус. Повірте мені.
Ерус невблаганно продовжував:
- Ось факти, Суддя. Обвинувачений, викравши регулятор часу,
уручну встановив його на заборонений район і час. На ці пункти, як ви
знаєте, введено обмеження, бо вони кардинальні для майбутнього; ; інтерференція в
подібні вузлові пункти автоматично міняє майбутнє і відбивається на чиннику
вірогідності. Китон в 1943 році в своїй підвальній лабораторії розробив
форму відомою нам зараз М- потужності. Він поспішив вгору, відкрив сейф і
записав формулу в зошит, але так, що її легко міг прочитати і застосувати
навіть неспеціаліст. У цю хвилину в лабораторії відбувся вибух; Китон поклав
зошит в сейф і, забувши його замкнути, побіг в підвал. Китон загинув; він не
знав, що стикання М-потужності з радієм неприпустимо, і синтез атома
викликав вибух. Пожежа знищила зошит Китона, хоча він і знаходилася в
сейфі. Він обвуглився, і записане в нім не можна було прочитати, втім
ніхто і не підозрював її цінності. До першого року двадцять першого
сторіччя, коли М-потужність відкрили наново..
- Я нічого цього не знав, сер Ерус, - сказав Сміт.
- Ви брешете. Наша організація діє безпомилково. Ви натрапили на
цей вузловий район в минулому і вирішили його змінити, тим
самим змінивши
сьогодення. Якби ваша затія вдалася, Денніс Хольт в 1943 році поніс би
запис з палаючого будинку, і прочитав би його Він не встояв би перед спокусою і
заглянув би в зошит. Йому став би відомий ключ до М-потужності. І в силу
властивостей М-потужності Денніс Хольт зробився б наймогутнішою людиною
своєї епохи. Відповідно до відхилення лінії вірогідності, яке ви
замислили, Денніс Хольт, опинися б у нього цей зошит, став би диктатором
всесвіту. Світ, яким ми знаємо його зараз, не існував би більше - його
місце зайняла б жорстока, безжальна цивілізація, керована деспотом
Деннісом Хольтом, єдиним володарем М-потужності. Прагнучи подібної
мети, обвинувачений скоїв тяжкий злочин. Сміт підняв голову.
- Я вимагаю етаназії, - сказав він. - Якщо вам завгодно звинуватити мене
тому, що я хотів вирватися з проклятої рутини свого життя, - що ж. Мені жодного
разу не представився випадок, от і все.
Суддя спохмурнів.
- Ваше досьє свідчить, що у вас було скільки завгодно випадків. Ви
не володієте потрібними для успіху здібностями; ваша робота - єдине
що ви умієте робити. Але ви зробили, як сказав Ерус, тяжкий злочин.
Ви намагалися створити нове вірогідне сьогодення, знищивши те, що існує, шляхом
дії на ключовий пункт у минулому. І, якби ваша витівка вдалася б
Денніс Хольт був би тепер диктатором народу рабів. Ви не заслуговуєте
етаназії; ви скоїли дуже тяжкий злочин. Ви повинні жити і
виконувати покладені на вас обов'язки, поки не помрете природною
смертю.
Сміт жадібно ковтнув повітря.
- Це була його провина - якби він встиг понести зошит.
Ерус іронічно поглянув на нього.
- Його? Денніс Хольт, двадцять років, в 1943-му його провина?
Ні, ваша; ви
винні в тому, що намагалися змінити своє минуле і сьогодення.
- Вирок ухвалений. Розгляд закінчений, - оголосив Суддя.
І Денніс Хольт, дев'яноста трьох років, в 2016 році від різдва Христова
покірно вийшов і повернувся до роботи, від якої його звільнить тільки смерть.
А Денніс Хольт, двадцяти років, в 1943 році від різдва Христова вів
таксі додому з Брукліна, дивуючись, що ж все-таки все це означало. Коса
завіса дощу поливала вітрове скло. Денні хильнув з пляшки і
відчув, як заспокійливе тепло розповсюджується по всьому тілу. .
Що ж все-таки все це значило?
Банкноти хрустіли в кишені. Денні усміхнувся. Тисяча доларів! Його
ставка. Капітал. З такими грошима багато чого доб'єшся, і він не дасть маху.
Хлопцю тільки і потрібно, що готівка, і тоді він сам собі господар.
- Вже будьте упевнені! - сказав Денніс Хольт переконано. - Я не маю наміру
все життя стирчати на цій нудній роботі. З тисячью доларами в кишені - не
такий я дурень!



1) - Етаназія - легка, миттєва смерть.
 
Name
Email
Comment
Or visit this link or this one