Неосяжний двір

Хайрам Тен прокинувся і сів на ліжко.
Таузер гавкав і скріб лапами підлогу.
- Цить! - прикрикнув на нього Тен.
Безглузді вуха Таузера піднялися сторч, а потім собака знову
почав гавкати і дряпати підлогу.
Тен протер очі, провів рукою по сплутаному, давно не
стриженому волоссю. Потім знову ліг і натягнув на голову ковдру.
Але хіба заснеш під цей гавкіт?
- Ну що з тобою? - сердито запитав він собаку.
- Гав, - відповів Таузер, продовжуючи схрести підлога.
- Якщо тобі треба вийти, відкрий двері. Адже ти знаєш,
як це робиться. Перший раз, чи що? - сказав Тен.
Таузер перестав гавкати, всівся і став дивитися, як
господар встає з ліжка.
Тен надів сорочку і брюки, але з черевиками возитися не став.
Таузер прошкандибав в кут, приклався носом до плінтуса і
прийнявся його шумно обнюхувати.
- Миша? - запитав Тен.
- Гав!.. - з відчуттям відповів Таузер.
- Щось я не пригадаю, щоб ти раніше піднімав стільки шуму із-за
мишей, - спантеличено вимовив Тен. - Зовсім вже з'їхав з глузду.
Стояв ясний літній ранок. Вікно було розкрите навстіж, і сонце
заливало кімнату.
"Непогана днинка для рибного лову", - подумав Тен, але тут же пригадав
що нічого не вийде. Треба їхати дивитися ясеневе ліжко із запоною, про
яке йому говорили по дорозі на Вудмен. Схоже, що за неї заламають
подвійну ціну. От так і виходить - чесним шляхом і долара не
заробити. Нині всі стали розбиратися в старовинних речах.
Тен встав з ліжка і увійшов до вітальні.
- Пішли! - сказав він Таузеру.
Таузер поволі піднявся і рушив за господарем, по дорозі
зупиняючись і обнюхуючи всі кути.
- І що тебе так турбує? - запитав Тен.
"Можливо, щур, - подумав він. - Будинок поступово руйнується".
Він відкрив затягнуті сіткою двері і випустив Таузера.
- Кинь ти сьогодні свого бабака, - порадив йому Тен. - Згубна
справа. Все одно тобі його не дістати.
Тен обійшов навколо будинку. Щось трапилось з вивіскою, що висіла на
стовпі біля під'їзної доріжки: один з ланцюгів був знятий з крюка, і
табличка повисла.
Тен перетнув майданчик і, ступаючи босими ногами по траві, ще мокрій від
роси, підійшов до стовпа, щоб вирівняти вивіску. Вона була неушкоджена -
видно, просто ланцюг зіскочив з крюка. Можливо, тут розгулявся вітер
або який-небудь пустотливий хлопчисько? Хоча навряд чи. Тен був в прекрасних
відносинах з хлоп'ятами, вони не докучали йому, як іншим жителям селища.
Особливо діставалося від них Бейнкеру Стівенсу. Вони його буквально замучували.
Тен відійшов небагато назад, щоб перевірити, чи рівно висить табличка. Вгорі великими буквами було написано:

"МАЙСТЕР НА ВСІ РУКИ"

а нижче дрібніше:

"Лагоджу все підряд"

і ще нижче:

"Продаж старовинних речей.
Чи не хочете ви що-небудь обміняти?"

"Може, - подумав він, - слід було б зробити дві вивіски: одну щодо
майстерні, а другу - про обмін і продаж речей". Він вирішив, що абияк на дозвіллі напише два нові оголошення і повісить їх по обидві сторони доріжки. Так буде ефектніше.
Тен обернувся і подивився на дорогу, яка вела до Тернерс Вудс.
"Прекрасний вигляд, - подумав він. Дивно, що зберігся такий шматок лісу на краю селища.
. Надійний притулок для птахів, бабаків, кроликів і білок. Крім того, в нім повно фортець, побудованих декількома поколіннями
хлопчиськ з Уїллоу Бенда".
Можна не сумніватися, що в самому недалекому майбутньому який-небудь
спритний купець купить цю ділянку і набудує тут стандартних будинків. "Коли це відбудеться, - подумав Тен, - великий шматок дитинства піде з мого життя".
Із-за рогу з'явився Таузер. Він рухався боком, щохвилини
зупиняючись і обнюхуючи нижню частину тесової обшивки будинку: від цікавості вуха у нього стояли сторч.
- Ти, псина, зовсім з глузду з'їхав, - сказав Тен і попрямував до будинку. Тьопаючи босими ногами, він пройшов на кухню, налив в чайник води і
поставив на плиту. Потім він включив приймач, абсолютно забувши, що той не працює, і, тільки почувши шум, пригадав і з роздратуванням вимкнув.
"Так завжди буває, - подумав він. - Іншим лагодиш всякий непотріб, а на себе не вистачає часу".
Тен пішов в спальню, надів туфлі і прибрав ліжко.
Повернувшись, він побачив, що плита застигла. Знявши чайник, він двинув плиту
ногою. Потім потримав над нею долоню і тут же відчув тепло.
"Слава богу, працює", - подумав він.
Тен знав, що рано чи пізно її доведеться розібрати. Можливо, десь
поганий контакт.
Він знову поставив чайник на плиту.
Зовні почувся шум, і Тен вийшов на крильце дізнатися, що трапилося. Бізлі, хлопець, який служив у Хортонів одночасно двірником
шофером, садівником і виконував ще багато інших обов'язків, розвернувши на доріжці деренчащу вантажівку, підкотив до крильця. Поряд з ним в кабіні сиділа Ебі Хортон, дружина Генрі Хортона, найвпливовішого жителя селища, а в кузові, обв'язаному мотузками і наполовину укутаний в сліпуче смугасту, червоно-рожеву ковдру, стояв величезний телевізор.
Він був добре знайомий Тену.
Вже років десять, як цей телевізор вийшов з моди, але все ще
залишався найдорожчим зі всіх, що прикрашали будинки жителів Уїллоу Бенда.
Ебі виплигнула з вантажівки. Це була енергійна, галаслива жінка з
владним голосом.
- Добрий ранок, Хайрам, - сказала вона. - Ви зможете полагодити мій
телевізор?
- Я ще не бачив речі, яку не міг би полагодити, - відповів Тен
неприязно оглядаючи телевізор. Йому не раз доводилося його ремонтувати, і він знав, скільки чекає метушні.
- Боюся, що полагодити його обійдеться дорожче, ніж купити новий, -
відмітив він. - Вам і справді потрібно купити новий. Цей вже застарів і...
- Генрі говорить те ж саме, - різко перебила його Ебі. - Він хоче
купити один з самих новомодних кольорових телевізорів.
Але я не бажаю розлучатися з моїм. Адже тут є все - і радіо, і програвач, а крім того, дерево і фасон підходять до моїх меблів.
- Я знаю, - сказав Тен.
Він вже не раз все це чув.
"Бідолаха Генрі, - подумав він. - Що за життя? З ранку він крутиться на
своєму заводі обчислювальних машин, і ще вдома ця відьма".
- Бізлі, - наказала Ебі голосом сержанта, на військових навчаннях, -
лізь вгору і розпакуй телевізор.
- Добре, мем.
Бізлі був високий, незграбний хлопець з тупуватим виразом обличчя. - Дивися, обережно. Не подряпай його.
- Добре, мем, - відповів Бізлі.
- Я допоможу тобі, - запропонував Тен.
Вони удвох влізли в кузов і почали розмотувати ковдри.
- Він важкий, - попередила Ебі. - Будьте обережні.
- Добре, мем, - сказав Бізлі.
Телевізор і насправді був дуже важким. Бізлі і Тен насилу
розповили його і по чорному ходу перенесли в підвал під сходами.
Ебі очима хижого птаха стежила за тим, щоб вони не подряпали
цінне дерево.
У підвалі Тен влаштував майстерню і одночасно виставку меблів. У
одному куті стояли лави, верстат, і важ підлога була заставлена ящиками з цвяхами, дротом, інструментами. У іншому - розмістилися збори старих стільців, спинки покошенних ліжок, старовинні високі комоди і не менш стародавня низька шафка, старий ящик для вугілля, залізні камінні грати і ще багато всякого непотребу, купленого випадково.
Вони обережно опустили телевізор на підлогу. Ебі стежила за ними зверху. - У вас нова стеля, Хайрам? - схвильовано запитала вона. - Тепер
тут стало по-справжньому файно.
- Що? - поцікавився Тен.
- Стеля, я сказала. Ви зробили стелю?
Тен підняв голову і побачив, що над ним була стеля, якої він
ніколи не робив.
Він проковтнув слину і на хвилину опустив голову. Коли він знову підняв
очі, нічого не змінилося - стеля була на місці.
- Це не панельна обшивка, - із захопленням відзначила Ебі. - Зовсім не
видно швів. Як вам це вдалося, Хайрам?
Тен знову проковтнув слину, перш ніж знайшов дар мови.
- Якось придумав, - вимовив він слабким голосом.
- Ви повинні прийти до нас і зробити те ж саме у нас в підвалі. У нас
прекрасний підвал. Бізлі зробив стелю в більярдній, але ви самі знаєте, що
коштує робота Бізлі.
- Так, мем, - винувато промовив Бізлі.
- Я вам теж зроблю, коли буде час, - пообіцяв Тен.
Він готовий був
пообіцяти все що завгодно, лише б скоріше їх випровадити.
- У вас було б куди більше часу, якби ви без кінця не
тягалися по окрузі і не скуповували всякий мотлох, який ви звете старовинними меблями, - сказала Ебі крижаним тоном. - Ви ще можете надути городян, які сюди приїжджають, але не мене.
- На деяких речах я іноді заробляю купу грошей, - спокійно
відповів Тен.
- І втрачаєте останню сорочку на всьому іншому.
- У мене тут є старий фарфор. Це те, що вам потрібне, - запропонував
Тен. - Я знайшов його кілька днів тому і заплатив недорого. Можу вам поступитися.
- Я не збираюся нічого купувати, - процідила Ебі, стиснувши губи. Вона
обернулася і стала підніматися по сходах.
- Вона сьогодні не в дусі, - відмітив Бізлі.
- Встала з лівої ноги. Якщо
заведеться з ранку, то так завжди і буває.
- Та не звертай на неї уваги, - порадив Тен.
- Я намагаюся, але це дуже важко. Тобі випадково не потрібний помічник? Ти
можеш мені платити зовсім небагато.
- На жаль, не потрібний, Бізлі. Знаєш, старизна, приходь абияк
вечорком, зіграємо в шашки.
- Прийду, Хайрам. Знаєш, ти перший хто мене запросив.
Всі інші тільки кричать на мене або сміються наді мною.
Зверху донісся сердитий голос Ебі.
- Де ти застряг, Бізлі? Цілу вічність готовий стояти і чесати язиком
а килими ще не вибиті.
- Так, мем, - сказав Бізлі і став підніматися по сходах.
Вже сидячи у вантажівці, Ебі голосно запитала:
- Тен, ви скоро полагодите телевізор? Без нього якось порожньо в будинку. -
В два рахунки зроблю, - відгукнувся Тен.

Він стояв і дивився, як вони від'їжджали, потім озирнувся, шукаючи Таузера
але пса ніде не було видно, "Знову сидить у нори в лісі за дорогою, - подумав Тен. - Втік голодний".
Коли Тен повернувся на кухню, чайник стрибав на плиті. Тен насипав в
кавник кави і залив його кип'ятком. Потім спустився вниз.
Стеля була на місці. Тен включив всі лампи і, не зводячи з неї ока
обійшов підвал.
Стеля була зроблена з якогось блискучого білою матеріалу, на вигляд
напівпрозорого, такого, що просвічує зсередини, але не наскрізь. Найдивовижніше, що на нім не було жодного шва: обшивка акуратно охоплювала водопровідні труби і важ зведення.
Тен встав на стілець і постукав кісточками пальців покриття.
Пролунав дзвін, немов постукали по тонкому келиху.
Він зліз і довго стояв, гойдаючи головою. Все це було зовсім
незрозуміло. Вчора він провозився тут цілий вечір, лагодив садову косарку Бейнкера Стівенса. І готовий присягнутися, що перекриття не було.
Тен порився в ящику і знайшов дриль, потім відшукав найменше
свердло і вставив його в патрон. Потім засунув вилку в розетку, знову підійнявся на стілець і приставив свердло до стелі. Зі скреготом сталь, слизнула по поверхні, не залишивши на ній і сліду. Він вимкнув дриль і уважно оглянув стелю. Жодної подряпини. Тен знову пробував свердлити, щосили натискаючи на дриль. Раптом пролунав тріск - кінчик свердла відскочив і ударився об стіну.
Тен зістрибнув із стільця, знайшов нове свердло, вставив його і став
поволі підніматися по сходах, намагаючись обдумати все спокійно, але думки плуталися.
Якщо він, Тен, ще не остаточно з'їхав з глузду, він міг чим завгодно присягнутися, що не робив цієї стелі.
Повернувшись у вітальню, він відігнув кінець старого вицвілого килима
включив дриль і, ставши на коліна, почав свердлити підлогу. Свердло легко пройшло крізь старий дубовий паркет і зупинилося. Тен натиснув сильнішим, але інструмент крутився на місці.
Але ж під цим деревом нічого не немає, нічого, що могло б затримати
свердло. Пройшовши паркет, воно потрапляє в порожній простір між балками.
Тен вимкнув дриль і відклав його убік. Потім пішов на кухню. Кава
вже скипіла. Але перш ніж налити собі, Тен висунув ящик стінної шафи і дістав звідти кишеньковий ліхтар. Потім повернувся в кімнату і освітив висвердлену в підлозі дірку. На дні її щось блищало.
Тен знову повернувся в кухню, знайшов вчорашні черстві пампушки і налив в
чашку кави.
Сидячи за кухонним столом і жуючи пампушки, Тен намагався спокійно все
обдумати. Він розумів, що зараз безсилий що-небудь зробити, навіть якщо весь день ходитиме і ворожитиме, що ж відбулося під сходами. Його душа янкі і бізнесмена повставала проти такої безглуздої витрати часу. Потрібно ще подивитися ясеневе ліжко із запоною, поки її не заграбастав який-небудь безпардонний міський маклер. Така штука, якщо все складеться вдало, повинна піти за хорошою ціною. Можна заробити купу грошей, якщо все робити з головою.
"Не виключено, - подумав Тен, - що це ліжко вдасться ще і
обміняти на що-небудь. Отримав же я минулого року настільний телевізор за пару ковзанів. Ці люди у Вудмене ради будуть отримати в обмін на ліжко відремонтований телевізор. Телевізор зовсім як новий.
А на цьому ліжку ніхто не спить. Навряд чи вони здогадуються про її дійсну вартість".
Тен квапливо доїв пампушку, випив ще чашку кави, потім склав на
тарілку залишки їжі для Таузера і виставив її за двері. Потім спустився в підвал, дістав телевізор і занурив його в свій пікап. Подумавши, він сунув в машину відремонтовану мисливську рушницю, ще цілком придатну для полювання, якщо не стріляти з нього великими зарядами, а також деякі дрібниці для обміну.
Повернувся Тен пізно: день був важкий, хоча закінчився цілком вдало.
У машині, крім ліжка із запоною, знаходилися ще гойдалка, екран для каміна, кіпа старих журналів, старовинна маслоробка, комод з горіхового дерева і крісло сімнадцятого століття, яке невдалий реставратор покрив шаром блідо-зеленої фарби. За все це Тен віддав телевізор, мисливська рушниця і ще приплатив п'ять доларів. Але забавніше віє те, що там, у Вудмені, зараз, очевидно, качаються від сміху, згадуючи, як вправно вони його надули.
Йому стало соромно - вони славні люди і так добре його прийняли, і навіть
залишили обідати. А потім сиділи і розмовляли з ним, показували ферму і запрошували заходити, якщо він буде в їх краях.
На це пішов весь день, і Тену було шкода часу. Але він тут же
подумав, що, можливо, варто убити день і заробити репутацію людини, яка страждає розрідженням мізків і не розуміє, що таке долар. Це допоможе йому коли-небудь провернути ще не одну справу в цих місцях.
Відкривши задні двері, він почув гучні і ясні звуки. Телевізор... З
відчуттям, близьким до паніки, Тен спустився по сходах в підвал. Після того, як сьогодні був проданий настільний телевізор, внизу залишався тільки телевізор Ебі, а він - вже це Тен знав напевно - не працював.
Це був дійсно телевізор Ебі. Він стояв на тому ж місці, куди
вони з Бізлі поставили його ранком, і на екрані виднілося... кольорове зображення.
Кольорове зображення!
Тен зупинився на нижній сходинці і, щоб не впасти, сперся на
поручні.
Екран чудово передавав колір.
Тен обережно наблизився до телевізора, обійшов його кругом. Хтось
зняв задню стінку і притулив її до лави. Усередині телевізора перемигувалися веселі вогники.
Тен сів навпочіпки і став роздивлятися деталі, що світилися. Всі вони
були якісь дивовижні. Тен багато раз лагодив цей телевізор і вважав, що знає, як він виглядає зсередини. Тепер все було по-іншому, але що саме змінилося, Тен не міг сказати.
На сходах пролунали важкі кроки, і доброзичливий голос пробасив: -
Хайрам, я бачу, ви вже полагодили телевізор.
Тен випрямився від несподіванки і застиг в напруженій позі
абсолютно втративши дар мови.
Вгорі, широко розставивши ноги і весело посміхаючись, стояв Генрі Хортон.
Вигляд у нього був задоволений.
- Я говорив Ебі, що ви ще не могли закінчити ремонт. Але вона веліла
мені зайти. Послухайте, Хайрам, це що - колір? Як вам це вдалося це зробити, старизна?
Тен слабо посміхнувся.
- Я тільки кінчив возитися.
Генрі, важко ступаючи, спустився зі сходів і зупинився перед
телевізором. Заклавши руки за спину, він дивився на екран владним поглядом людини, звиклої віддавати накази. Потім поволі похитав головою.
- Я ніколи б не подумав, що це можливо, - сказав він.
- Ебі згадала в розмові, що ви хочете кольоровий.
- Так, звичайно. Безумовно, я говорив.
Але я не думав про мій старий
телевізор. Ніяк не чекав, що його можна переробити на кольоровій. Як вам це вдалося, Хайрам?
- Я не зможу вам точно сказати, - пробурмотів Тен.
І це було чистісінькою правдою.
Під однією з лавок Генрі відмітив бочонок з цвяхами, викотив його і
поставив перед своїм допотопним телевізором. Потім обережно опустився на бочонок і, всівшись зручніше, з насолодою став дивитися на екран.
- Звичайна історія, - відмітив він. - Ось є такі люди, як ви
янкі-ремісники. Правда, вони не так вже часто зустрічаються. Вічно возяться з чимось, хапаються то за одне, то за інше, а потім дивишся - щось придумали, хоча часто і самі до ладу не розуміють, що і як у них вийшло.
Він сидів на бочонку і дивився на екран.
- Чудова річ, - продовжував він, - за кольором куди краще, ніж
телевізори, які я кілька разів бачив в Міннеаполісі.
Скажу вам чесно, Хайрам, жоден з них цьому і в підмітки не годиться.
Тен витер лоб рукавом. Він весь змокнув. Тут внизу ставало
жарко.
Генрі дістав з кишені велику сигару і протягнув її Тену.
- Ні, спасибі. Я не палю.
- Ймовірно, розумно робите. Огидна звичка.
Хортон сунув сигару в рот і став її жувати.
- Кожному своє, - урочисто вимовив він, - і коли потрібно
зробити отаке, ви саме та людина, яка потрібна. Ви мислите механічними і електронними схемами. А я в цьому нічого не розумію. Сам займаюся рахунковими машинами, а нічого в них не розумію. Я підбираю людей, які знають в цьому толк, а сам не умію розпиляти дошку або витягнути цвях. Та зате я можу організувати справу. Пам'ятаєте, Хайрам, як всі веселилися, коли я почав будувати завод?
- Пам'ятаю. В усякому разі, деякі.
- Вони тижнями ходили, відгортаючи фізіономії, щоб не
розреготатися. Хіба не говорили: "Про що думає Генрі, коли будує завод рахункових машин тут, в глушині? Чи не збирається він конкурувати з великими заводами на Сході?" Замовкли вони тільки тоді, коли я продав півтори дюжини приладів і отримав замовлення на два роки вперед.
Генрі вийняв з кишені запальничку і обережно запалив сигару, не зводячи
око з екрану.
- Ця справа може виявитися дуже грошовою, - розсудливо вимовив
він. - Будь-який телевізор можна пристосувати, якщо його небагато переробити. Коли ви цю розвалину зробили кольоровою, значить, можна налагодити будь-який телевізор. - Не випускаючи з рота сигари, він голосно гмикнув. - Якби в "Радіо корпорейшн" знали, що тут відбувається в цю хвилину,
вони не витримали б і перерізали собі горлянку.
- Але я і сам не знаю, як я це зробив, - сказав Тен.
- Відмінно, - зрадів Генрі. - Я завтра ж візьму приймач на
завод і віддам його хлоп'ятам. Хай розберуться, що ви тут навернули.
Він вийняв з рота сигару і уважно подивився на неї, потім сунув
назад.
- Як я вам вже говорив, Хайрам, різниця між нами в тому, що ви
умієте щось робити руками, але не використовуєте своїх можливостей. Я ж на відміну від вас нічого не в змозі зробити, та зате можу все влаштувати після того, як річ готова. Ось побачите, варто нам узятися за цю справу, і ви утопатимете в доларах.
- Але я не знаю, чи повинен...
- Не турбуйтеся. Надайте це мені. У мене є завод і
необхідні засоби. Ми домовимося.
- Це дуже люб'язно з вашого боку, - машинально відповів Тен.
- Ну що ви? Не варто говорити про це, - поблажливо сказав
Генрі. - Це мені повинно бути незручно лізти у ваші справи, але коли пахне великими грошима, в мені прокидається хижак.
Він сидів на бочонку, палив і стежив за кольоровим зображенням.
- Знаєте, Хайрам, - промовив він. - Я часто думаю про одну справу, але
все руки не доходять. У мене на роботі є стара рахункова машина. Ми все одно повинні будемо її списати, щоб звільнити приміщення. Це одна з наших ранніх і невдалих експериментальних моделей. Ясно, що зараз вона вже нічого не коштує. Це досить складна штука. І ніхто нічого з неї так і не зміг зробити. Кілька разів ми намагалися до неї підступитися, але, видно, так і не знайшли вірного рішення. А може бути, і правильно робили, та немає хорошого фахівця.
Вона і стоїть в кутку всі ці роки. Давно б треба викинути її на звалище, але щось заважало мені це зробити. І ось я подумав - не могли б ви з нею повозитися?
- Не знаю, - відповів Тен.
- Я не вимагаю ніяких зобов'язань, - великодушно заявив Генрі. -
Вийде - добре. Можливо, що і ви нічого не зробите, і, відверто кажучи, я був би здивований, якби що-небудь вийшло. Але спроба не тортури. Ви можете, якщо знадобитися, розібрати машину і використовувати деталі для ремонту. Там одного устаткування на декілька тисяч доларів. Вам можуть стати в нагоді частини.
- Так, це цікаво, - без особливої радості відгукнувся Тен.
- Ось і чудово, - весело підхопив Генрі, вклавши в це "чудово"
весь запас бракуючого Тену ентузіазму. - Я завтра пришлю своїх хлопців з вантажівкою.
Ця штука важка, потрібно багато робочих. Вони допоможуть вивантажити машину і перенести її в підвал.
Генрі обережно піднявся і струсив з колін попіл.
- А заразом попрошу хлоп'ят забрати і телевізор, вимовив він. - Скажу
Ебі, що ви його ще не полагодили. Якщо я притягну телевізор додому, вона тут же в нього вчепиться.
Тен бачив, як Генрі важко піднявся по сходинках, потім хлопнули
двері.
Він стояв в темноті і дивився, як Генрі перетнув двір вдови Тейлор і
зник за сусіднім будинком. Глибоко вдихнувши свіже нічне повітря, він похитав головою, сподіваючись, що хоч трохи проясниться в мозку. Але це не допомогло - голова як і раніше гуділа. Дуже багато події за один день, дуже багато - спершу стеля, а зараз телевізор. Можливо, коли він виспиться гарненько, то буде в змозі розібратися у всьому.
Із-за рогу вийшов пес і, шкандибаючи, поволі підійнявся по сходинках і
встав поряд з господарем. З голови до кінчика хвоста він весь був забризканий гряззю.
- Видно, у тебе теж була хороша днинка, - відмітив Тен. - Все як
по-писаному - ніякого бабака ти не зловив.
- Гав, - сумно відповів Таузер.
- Нічим ти від нас не відрізняєшся. Точнісінько, як ми з Генрі, та і
всі інші теж. Ось шукаєш і думаєш, ніби знаєш, що шукаєш. А насправді і поняття не маєш, за чим ти полюєш, - похмуро уклав Тен.
Таузер мляво ударив хвостом по крильцю. Тен відкрив двері, відступився
і, пропустивши пса вперед, увійшов за ним услід.
Він пошарив в холодильнику і відшукав там пару скибочок м'яса, усохлий
шматок сиру і півкаструлі варених макаронів. Зваривши каву, Тен розділив вечерю з Таузером.
Після їжі Тен спустився вниз і вимкнув телевізор. Потім дістав лампу
з рефлектором, вставив вилку в штепсельну розетку і освітив внутрішність телевізора. Сівши навпочіпки з лампою в руках, Тен намагався зрозуміти, що ж відбулося з цією розвалиною. Тепер вона виглядала зовсім по-іншому, але визначити, в чому полягала різниця, було нелегко. Щось відбулося з лампами - вони дивним чином зігнулися. Крім того, хтось вставив в схему маленькі білі металеві кубики. Вони, здавалося, були розташовані без всякої системи. Монтаж схеми теж змінився, з'явилися якісь нові ланцюги. Відчувалося, що все це було зроблено поспішно. Комусь знадобилося щонайшвидше включити телевізор, і цей "хтось" полагодив його на швидку руку.
"Хтось", - подумав Тен.
- Але хто ж цей "хтось"? Тен обійшов
приміщення, заглядаючи у всі кути, і раптом відчув, як мурашки забігали у нього по спині.
Шафка була знята із стіни і присунена до лавки. Шурупи, якими
була пригвинчена кришка, лежали акуратно в ряд на підлозі. Зібравши телевізор на швидку руку, невідомі майстри зробили все набагато краще, ніж було раніше.
"Якщо це називається на швидку руку, можна собі уявити, що б
вони зробили, будь у них час", - подумав Тен.
Але, звичайно, у них не було часу. Вони злякалися, зачувши його
кроки, і не встигли поставити кришку на місце.
Тен встав: ноги були як дерев'яні.
Вранці стріха, а зараз телевізор Ебі.
І стріха, коли вдуматися гарненько, не була простим перекриттям. Ще
одна прокладка, якщо цю штуку можна назвати прокладкою, виявилось, була покладена під підлогу, там, де між балками був порожній простір.
Саме на цю другу прокладку і наткнувся Тен, коли намагався свердлити
підлогу.
Цікаво, чи усюди така прокладка?
Було ясно тільки одне - в будинку, окрім нього і Таузера, знаходився
хтось сторонній.
Таузер почув, учув - відчув його присутність і тому так люто
дряпав підлогу біля дверей, неначе перед ним була нора бабака.
Але тепер Тен знав напевно - це був не бабак.
Він прибрав лампу і піднявся вгору.
Таузер лежав, згорнувшись калачиком, на килимі у гойдалки і при вигляді
господаря привітно застукав хвостом. Тен зупинився і подивився на пса. Таузер відповів йому ситим сонним поглядом,
зітхнув і закрив очі.
Якщо вранці Таузер щось чув або відчував, то зараз ніщо не
турбувало його сон.
Тут Тен раптом пригадав: вдень він налив чайник, щоб закип'ятити воду
для кави, включив плиту, і вперше вона запалилася без фокусів - її навіть не довелося штовхати ногами.
Він прокинувся вранці - хтось стиснув його ноги. Він перелякано сів. Але це
був тільки Таузер, який вночі забрався до нього в ліжко і влаштувався в ногах. Пес тихенько заскавчав, його задні лапи сіпнулися, неначе він уві сні гнався за кроликом.
Тен вивільнив ноги і протягнув руку за одягом. Було ще рано, але він
пригадав, що всі меблі, привезені напередодні, так і залишилися на вантажівці. Потрібно було стягнути їх униз і вже потім приступати до реставрації.
Таузер продовжував спати.
Тен пройшов на кухню і виглянув у вікно. На крильці у чорного ходу
скорчившись, сидів Бізлі, "універсальна" слуга Хортонов.
Тен відкрив двері, щоб дізнатися, в чому справа.
- Я пішов від них, Хайрам, - сказав Бізлі. - Вона весь час лаяла мене.
Я ніяк не міг їй догодити. Плюнув і пішов.
- Ну, заходь, - запропонував Тен. - Сподіваюся, ти не відмовишся від
сніданку і кави?
- Я все думаю, Хайрам, чи не залишитися мені на декілька днів тут у
тебе, поки я не знайду місце.
- Там буде видно, - відмітив Тен. - Спочатку давай поснідаємо. Все
це йому не подобалося, дуже не подобалося. За годину прилетить Ебі
влаштує скандал і звинувачуватиме його в тому, що він зманив Бізлі. Адже Бізлі, не дивлячись на свою тупість, робив всю чорну роботу і покірливо зносив лайку і причіпки. У селищі не знайдеться іншої людини, яка стала б працювати у Ебі Хортон.
- Твоя матінка завжди пригощала мене печивом, сказав Бізлі. - Вона була
дуже хороша жінка, Хайрам.
- Це правда, - погодився Тен.
- Моя мати говорила, що вся ваша сім'я - це справжні люди, не чета
тим, хто більше всіх в селищі задирають ніс.
Вона говорила, що ви були серед перших поселенців. Це правда, Хайрам?
- Не найперші, але цей будинок стоїть тут майже сто років. Мій батько
любив говорити, що не було ночі, коли хоч би один Тен не ночував під його дахом. Мені здається, все це мало велике значення для мого батька.
- Мабуть, приємне відчуття. Ти можеш гордитися своїм будинком
Хайрам.
- Не те слово. Я якось дуже зріднився з цим будинком. Навіть не можу
представити себе у іншому місці.
Тен включив плиту, підійшов до крана і налив в чайник води. Потім він
штовхнув ногою плиту, але спіраль і без того почала червоніти.
"Другий раз підряд включаю, і вона діє, - подумав Хайрам. - Сама
виправилася".
- Який у тебе шикарний приймач, Хайрам, - сказав Бізлі.
- Він нікуди не годиться.
Не працює. Все немає часу полагодити. - А
здається, працює, Хайрам. Я тільки включив, і він відразу ж почав
нагріватися.
- Нагріватися? А нумо пусти! - закричав Тен.
Бізлі не помилився - з приймача почулося легке потріскування
потім прорвався голос, який все посилювався у міру того, як нагрівалися лампи.
Слів він не міг розібрати.
- А по-якому вони говорять? - запитав Бізлі.
- Не знаю, - з відчаєм відповів Тен.
Спочатку телевізор, потім плита, а зараз приймач.
Він почав люто крутити ручку, але стрілка не побігла, а поповзла по
шкалі. У ефірі швидко змінялися голоси, музика.
Тен підстроївся до якоїсь станції - говорили на незнайомій мові. І
раптом він немов прозрів: Та це ж всеволновий супер, один з тих, що рекламують на обкладинках модних журналів, стоїть перед ним на кухонному столі, на місці його дешевого приймача.
Піднявшись, Тен запропонував Бізлі:
- Пошукай, може, зловиш що-небудь на англійському, поки я підсмажу
яєчню.
Він включив другий пальник, дістав з полиці сковорідку, поставив її на
плиту і вийняв з холодильника м'ясо і яйця.
Бізлі зловив нарешті якийсь джаз.
- Ну, як? - запитав він.
- Чудово, - відповів Тен.
Таузер вийшов із спальні, позіхаючи і потягуючись. Він попрямував до дверей
всім своїм виглядом показуючи, що хоче вийти. Випускаючи його,
Тен порадив:
- На твоєму місці я плюнув би на бабака. Тобі доведеться обнишпорити весь
ліс, щоб знайти його.
- А він шукає не бабака, Хайрам, - відмітив Бізлі.
- Ну, кролика.
- І не кролика. Я вчора ушився, коли Ебі думала, що я вибиваю
килими. Із-за цього-то вона і розійшлася.
Тен пробурчав щось, виливаючи яйця на сковорідку.
- Так от, я змився і пішов на те місце, де рив Таузер. Я з ним
поговорив, і він сказав мені, що це і не бабак, і не кролик, а щось інше. Я заліз до ями і допоміг йому копати. Він викопав там якусь штуку, схожу на старий бак. Хтось зарив її тут, в лісі.
- Таузер не міг відкопати бак. Його цікавлять тільки кролики і бабаки.
- Він трудився щосили, - наполягав Бізлі. - І був дуже схвильований. - Можливо, бабак викопав собі нору під цим баком?
- Може, і так, - сказав Бізлі.
Він покрутив приймач - почулася дика музика, її супроводжував голос
коментатора.
Тен розклав м'ясо і яєчню по тарілках, поставив їх на стіл, налив
по великій чашці кави і став намазувати грінки маслом.
- Ну, натискай, Бізлі, - запропонував він.
- Я дуже вдячний тобі, Хайрам, за твою доброту, я відразу ж піду
як тільки знайду роботу.
- Але я ж ще нічого не обіцяв...
- Знаєш, часом, коли мені здається, що у мене на світі немає ні
єдиного друга, я згадую твою матінку. Вона завжди була добра до мене.
- Ну гаразд, досить про це, - кинув Тен, відчуваючи, що здається. Він
поставив на стіл нову порцію добре підсмажених грінку і банку з варивом і, нарешті, сів до столу і почав їсти.
- Можливо, я можу тобі чим-небудь допомогти? - запитав Бізлі, стираючи
тильною стороною долоні залишки яєчні з підборіддя.
- Там у мене на дорозі стоїть купа меблів. Допоможи знести її
сходами.
- З радістю, - відгукнувся Бізлі. - Адже я здоровий і сильний і
ніякої роботи не боюся. Я тільки не люблю, коли мене лають.
Після сніданку вони стягнули меблі під сходи.
З кріслом сімнадцятого століття їм довелося повозитися, воно було дуже
громіздким.
Коли вони, нарешті, закінчили, Тен уважно оглянув крісло.
"Людина, що заляпала фарбою чудове вишневе дерево, повинна була б
відповісти за це", подумав він.
Він сказав Бізлі:
- Доведеться зняти фарбу, причому дуже обережно. Потрібно узяти
розчинник, обмотати шпатель ганчіркою і просто протирати поверхню. Хочеш спробувати?
- Звичайно, Хайрам. А що у нас буде на ленч?
- Не знаю, - відповів Тен. - Що-небудь спорудимо. Невже ти голодний?
- Думаєш, легко тягати ці речі?
- Там в кухні на полиці банку з печивом, - відмітив Тен. - Піди і
візьми.
Коли Бізлі піднявся вгору, Тен поволі обійшов підвал. Стеля була
на місці. Все інше теж.
А може бути, телевізор, плита і радіо - просто "їх" спосіб
розплатитися зі мною за квартиру?
"Якщо це так, - подумав він, - хай би вони пожили тут подовше".
Він подивився навколо і не виявив нічого підозрілого, потім
піднявся вгору і покликав Бізлі.
- Підемо в гараж. Пошукаємо який-небудь розчинник, і я покажу тобі
як їм користуватися.
Бізлі із запасом печива в руках покірно поплентався за ним. звернувши за
ріг, вони почули приглушений гавкіт Таузера. Тен прислухався, і йому здалося, що пес охрипнув.
"Третій день, а може бути, навіть четвертий. Якщо не прийняти заходів, цей
дурень зовсім переведеться", - подумав він.
Тен зайшов в гараж і повернувся звідти з двома лопатами і киркою. -
Пішли, - кинув він Бізлі. - Потрібно закінчувати, а то спокою не буде.
Таузер провів в лісі справжні розкопки. Пса майже не було видно - з виритої ним ями стирчав лише самий кінчик хвоста, який, як завжди, тремтів.
Бізлі сказав правду: ця дивна штука дійсно нагадувала бак.
Частина його виглядала з ями.
Таузер вибрався вгору і сів, важко дихаючи - на вусах налип бруд
язик звисав набік.
- Він говорить, що пора нам взяти участь в цій справі, - вимовив
Бізлі.
Тен обійшов яму і став на коліна. Потім спробував рукою струсити
землю з виступаючої з ями частини бака, але наліпла глина затверділа і погано піддавалася. На дотик здавалося, що бак був зроблений з якогось важкого металу.
Тен узяв лопату і стукнув нею по баку. Пролунав дзвін металу.
Вони дружно узялися за роботу, знімаючи лопатами шар грунту над баком.
Бак опинився більше, ніж вони думали, і знадобилося чимало часу, щоб відкопати його. Але це було далеко не все: потрібно було очистити всю поверхню від землі, що пристала до неї.
- Я голодний, - поскаржився Бізлі.
Тен поглянув на годинник. Майже перша.
- Біжи додому, - запропонував він Бізлі. - І знайди собі що-небудь в
холодильнику. Там є молоко.
- А ти, Хайрам, - ти хіба не голодний?
- Ну, принеси мені сендвіч і подивися, чи немає там кельми.
- А для чого тобі кельма?
- Я хочу відскребти грязь з цієї штуки і подивитися, що це таке. Він
опустився на коліна поряд з викопаним предметом і дивився, як Бізлі зник в лісі.
- Таузер, - відмітив він, - це найдивніша штука зі всіх, які
ти коли-небудь викопував.
"Коли від страху місця собі не знаходиш, залишається тільки одне -
обернути все жартома", - подумав Тен.
Бізлі, звичайно, не злякався. У нього бракувало уява, щоб
боятися незрозумілих речей.
Тен оглянув бак: він був овальної форми, не менші сім метрів в
висоту і чотири в поперечнику.
"Ціла кімната, - подумав він. - В Уїллоу Бенде ніхто зроду не бачив такої штуки".
Він вийняв з кишені складаний ніж і очистив від глини шматочок
поверхні. Бак був зроблений з якогось дивовижного матеріалу, невідомого Тену, схожого на скло.
Тен продовжував відскрібати бруд з бака, поки не очистив шматок
величиною з долоню.
Тепер Тен майже не сумнівався: все ж таки це був не метал, а
напівпрозора речовина, що скоріше нагадувала скло, з якого роблять кубки і вази. Тен завжди за ними полював - любителі божеволіють по такому склу і платять скажені гроші.
Тен закрив ніж, заховав його в кишеню і сів навпочіпки, щоб
трохи краще розглянути знахідку Таузера.
У нім росла упевненість: істоти, що поселилися в його будинку, прибули
саме у цій штуці, звідки б вони не з'явилися - з космосу або з якого-небудь іншого часу.
Він сам здивувався своїм думкам - раніше він ні про що таке не думав.
Тен узявся за лопату. Цього разу він став копати глибше, підриваючи
закруглений край незнайомого предмету, що все ще міцно сидить в землі.
Він задавався питанням - що йому говорити про все це і чи говорити
взагалі. Можливо, найправильніше - засипати всю цю штуку землею, щоб жодна
жива душа не дізналася?
Бізлі, звичайно, базікатиме. Але хто звертає увагу на те, що
несе Бізлі? Всі в Уїллоу Бенде знали, що Бізлі телепень.
Нарешті, повернувся Бізлі. У старій газеті він приніс три невміло
зроблених сендвіча і майже повну пляшку молока.
- Та ти, як я бачу, не дуже поспішав, - без роздратування відмітив
Тен.
- А мені було цікаво.
- Що саме?
- Приїхали три великі вантажівки і привезли якісь важкі речі.
Дві або три великі шафи і ще купа всякого мотлоху. Вони все поставили в підвал. Ти знаєш телевізор Ебі? Вони його забрали. Я їм говорив, щоб вони не брали, а вони все одно узяли.
- Зовсім забув, - спохопився Тен. - Генрі попереджав, що пришле
рахункову машину, а я забув.
Він з'їв сендвічи, розділивши їх з Таузером, що в пориві
подяки вимазав його маслом.
Покінчивши з їжею, Тен піднявся і узяв до рук лопату.
- А зараз за роботу, - запропонував він. - Ми повинні закінчити.
- Але в підвалі-то все так і стоїть.
- Почекає, - відповів Тен. - Потрібно розв'язатися з цією справою.
Коли вони кінчили копати, було зовсім темно. Тен утомлено сперся на
лопату.
Чотири метри на сім в поперечнику і три у висоту - і все з матового
скла, дзвінкого від дотику лопати. "Мабуть, вони зовсім маленькі, - подумав Тен. - Інакше як би вони уміщалися в цьому ящику, особливо якщо їх багато. Невідомо, який шлях їм довелося виконати. Але все таки вони якось розмістилися. Значить, все у них було передбачено. Не будь вони такими крихітними, вони не змогли б забратися в щілині між балками підлоги (за умови, що вони взагалі реально існують і все це не суцільна нісенітниця)".
Якщо вони і побували в будинку, то ясно, що зараз їх там немає. Таузер
почув або відчув щось вранці, а зараз він був зовсім спокійний.
Тен підкинув лопату на плече і прихопив з собою кирку.
- Рушили, Бізлі, - кивнув він. - День був довгий і важкий. Пройшовши
напростець через чагарник, вони вийшли на дорогу. У нічній пітьмі
то там, то тут блимали світляки, вуличні ліхтарі погойдувалися від легкого літнього вітерця. Зірки
були яскраві і чіткі.
"Можливо, вони ще в будинку, - подумав Тен. - Напевно, зрозуміли, що
Таузер їх учув, і що-небудь зробили, щоб він більше не відчував їхньої присутності".
"Ймовірно, вони добре пристосовуються. Схоже, що так. З якою
легкістю вони влаштувалися в людському житлі", - подумав він похмуро.
Вони з Бізлі йшли в темноті по усипаній гравієм доріжці, ведучій в
гараж.
Потрібно було покласти інструменти. Але дивна річ - гаража не було.
Не було гаража, не було і фасаду будинку: доріжка різко обривалася, і за
нею не було нічого; у тому місці, де кінчався гараж, стіна згиналася.
Вони підійшли ближче до стіни і зупинилися в темноті, ще не вірячи своїм
очам.
Не було ні гаража, ні порогу, ні фасаду будинку. Ніби хтось узяв
протилежні кути фасаду, звів їх разом, і вся передня стіна будинку опинилася усередині кривизни.
Тепер Тен став власником будинку із загорнутим всередину фасадом. І хоча
це виглядало просто, насправді все виявилося складнішим - кривизна була не такою, яку слід було б чекати в подібному випадку - довга лінія, витончено зігнута і дуже нечітка, ніби фасад зовсім прибрали, а частина будинку, що залишилася, розташувалася так, щоб якось замаскувати це зникнення.
Тен упустив кирку і лопату - вони із стуком ударилися об тверду

доріжку. Він провів рукою по очах, ніби знімаючи з них невидиму пелену.

Коли він прибрав руку, нічого не змінилося.

Фасаду як і раніше не було.

Він кілька разів оббіг навколо будинку, ледве усвідомлюючи, що робить, і

усередині у нього ріс страх.

Задня стіна була на місці. З нею нічого не сталося.

Він піднявся на ганок, Бізлі і Таузер послідували за ним. Розкривши

двері, Тен увірвався в передню, промайнув по сходах, в три стрибки перетнув кухню і кинувся у вітальню, щоб знову подивитися, що ж сталося з фасадом.

Зупинившись в дверях і вхопившись за косяк, Тэн очманіло втупився

у вікно. Він відмінно знав, що на дворі ніч, прекрасно бачив світляків в кущах і в очеретах, ліхтарі на вулиці, зірки в небі. Але у вікно його кімнати лився потік сонячного світла, а за будинком лежала якась незнайома країна, нічим не схожа на Уіллоу Бенд.

- Бізлі, - крикнув він. - Подивися у вікно!

Бізлі підняв голову.

- Цікаво, що це за місцевість? - запитав він.

- Я і сам би хотів це знать, - відгукнувся Тен.

Таузер знайшов свою миску і, підштовхуючи носом, почав возити її по усій

кухні, даючи цим зрозуміти Тену, що його пора годувати.

Тен пройшов через кімнату і відкрив зовнішні двері. Гараж був на місці.

Пікап стояв, упираючись носом у відкриті двері гаража, а легкова машина, як завжди, знаходилася усередині.

Фасад теж був у повному порядку, але решта..

У двох футах від вантажівки доріжка обривалася і за нею не було ні

двору, ні лісу, ні дороги, а просто пустеля, покрита галькою і піском, плоска пустеля, що йде удалину, рівна, як пів, з рідкісними плямами каменів і кущами чахлої зелені. Величезне сліпуче сонце висіло прямо над горизонтом, який виднівся десь дуже далеко. Але саме дивне полягало в тому, що сонце знаходилося на півночі, де йому було зовсім не місце. Крім того, воно сяяло сліпуче білим світом.

Бізлі вийшов на поріг, і Тен побачив, що він тремтить, як переляканий

пес.

- Можливо, тобі краще повернутися і зготувати нам вечерю? - м'яко

запитав Тен.

- Але як же, Хайрам.. - почав було Бизли.

- Все гаразд, - заспокоїв його Тен. - Усе буде в нормі.

- Ну, якщо ти так говориш, Хайрам..

Він увійшов до будинку, хлопнувши дверима, і через хвилину Тен почув, як він

гримить посудом на кухні.

Не дивно, що Бізлі так перелякався. Будь кого звалить така

штука: вийти зі своїх парадних дверей і опинитися в незнайомій країні.

Звичайно, людина може і не до такого звикнути, але все таки на це

потрібний час.

Тен спустився з ганку, пройшов повз вантажівку за гараж. Огинаючи його

він майже сподівався побачити знайомі будинку Уіллоу Бенда - адже коли він входив через задні двері, селище ще стояло на місці.

Але Уіллоу Бенда не було. Перед ним лежала пустеля, нескінченна

пустеля.

Він обійшов будинок навкруги і тепер не знайшов задньої стіни. Задня частина

дому була тим же, що і фасад, коли Тен уперше побачив його, - ті ж зведені разом кути. Він пішов далі, але всюди розстилалася пустеля. Фасад був на місці, і усе залишалося як і раніше. На обрізаній доріжці стояла вантажівка, двері гаража були відкриті і усередині виднілася машина.

Тен пройшов в глиб пустелі, нахилився і зачерпнув жменю гальки -

галька була найзвичайніша. Він сів навпочіпки і почав пропускати камінчики крізь пальці.

У Уіллоу Бенді були задні двері його будинку, а фасад зник. А тут

правда, незрозуміло як, усе було навпаки: передні двері залишилися, але була відсутня задня стіна.

Він встав, викинув камені, що залишилися, і витер долоні об штані.

Куточком ока він уловив якийсь рух на порозі - вони були тут.

Загін крихітних звіряток, - якщо їх взагалі можна так назвати - строєм спустився зі сходів. Усі вони були не вищі за десять сантиметрів і пересувалися, спираючись на чотири кінцівки, хоча було ясно видно, що їх передні кінцівки - не ноги, а руки. Їх щурячі мордочки з довгими гострими носами віддалено нагадували людських осіб. Здавалося, що звірятка покриті лускою, оскільки їх тіла при русі блищали і переливалися.

Хвости звіряток, дуже схожі на ті дротяні закруглені хвостики, які бувають на заводних іграшках, стирчали вгору і тремтіли на ходу.

Вони зійшли зі сходинок чітким кроком, зберігаючи дистанцію в півфута і

тримаючись прямо, як по лінійці, рушили в пустелю. У них відчувалася залізна цілеспрямованість, і проте було видно, що вони не дуже квапляться.

Тен налічив шістнадцять звіряток. Він довго стояв, проводжаючи їх

поглядом, поки вони не розчинилися в пустелі.

"Ось вони, мої нові мешканці, - подумав Тен. - Це вони оббили стелю

полагодили телевізор, виправили плиту і приймач. І схоже, що вони подорожували в цій дивній посудині з матового скла, яка лежить там, в лісі. Але навіть якщо вони прибули на Землю в цій штуці, то все одно незрозуміло, звідки вони з'явилися".

Тен піднявся на ганок, відкрив двері і побачив, що його гості

прорізали в дверній сітці коло діаметром в п'ятнадцять сантиметрів. "Інакше б їм не вийти, - подумав він і тут же подумки відмітив: - Як-небудь потрібно вибрати час і закласти діру". Він увійшов до будинку, голосно хлопнувши дверима.

- Бізлі! - закричав він.

Відповіді не було.

Таузер виповз з під кушетки і винувато заскавчав.

- Все гаразд, дружок, - сказав Тен. - Ця компанія мене теж

злякала.

Він пішов на кухню. Неяскраве світло, що лилося із стелі, відбивалося в

перекинутому кавнику, в частинках чашки посеред підлоги і в перекинутій мисці з яйцями. Розбите яйце розпливлося на лінолеуму блідо-жовтою плямою.


Піднявшись по сходах, Тэн побачив, що двері, до чорного ходу

майже знищені - іржава металева сітка розірвана на шматки, і рама, на якій вона була натягнута, розколота.

Тен подивився на двері не без захоплення.

- От дурні, - подивувався він, - пройшли крізь двері і навіть відкрити не

спробували.

Він запалив світло і став спускатися по сходах. Але на півдорозі

зупинився в подиві: зліва від нього була стіна, зроблена з того ж матеріалу, що і стеля.

Перегнувшись через перила, Тен побачив, що стіна ділила його

майстерню навпіл - вона йшла від підлоги до стелі, перерізаючи підвал.

Що ж залишилося в майстерні?

Він згадав, що там стояла рахункова машина, яку уранці прислав

Генрі. Три вантажівки, сказав Бізлі. Три вантажівки деталей потрапили прямо до них в лапи.

Тен стомлено опустився на сходинки.

Мабуть, вони вважають його своїм союзником. Не інакше, як вони

вирішили, що Тен знає про їх існування і діє у згоді з ними. Чи, можливо, вони вирішили, що він таким чином розплатиться за ремонт телевізора, плити і приймача.

Але якщо міркувати послідовно - навіщо вони полагодили плиту

телевізор і приймач? Що це - свого роду плата за постій? Чи просто знак дружньої прихильності? А може бути, прибульці вирішили попрактикувати - перевірити, чи розуміють вони що-небудь в техніці чужого світу, подивитися, як можна застосувати свої знання в умовах знову відкритої планети?

Тен постукав кісточками пальців по стіні у перил - біла гладка

поверхня задзвеніла.

Приклавши вухо до стіни, він уважно прислухався - йому здалося

що там чутний приглушений гул, але він не був в цьому абсолютно упевнений.

За стіною залишилася садова косарка Бейнкера Стівенса і ще багато

різного мотлоху, який треба було чинити. "Адже хазяїва з мене шкуру здеруть, - подумав Тен, - особливо Бейнкер Стівенс. Це ж бо відома жаднюка".

Бізлі, напевно, зовсім очамрів від страху. Коли він побачив, як ці

типи піднімаються по сходах, у нього останній розум відбило, і він поліз в двері, навіть не відкривши їх. А тепер він, очевидно, носиться по селищу і тріпоче про усе кожному, хто захоче його слухати.

Правда, зазвичай ніхто не звертає уваги на базікання Бізлі. Але якщо

він заведе без кінця одне і те ж, та ще в такому збудженому стані, не виключено, що хто-небудь та і прислухається. І тоді вони увірвуться сюди, усі обшукають, усюди сунутимуть ніс і, врешті-решт, хто-небудь з них заграбастає усе у свої руки.

А це вже їх зовсім не торкається, повторював Тен, відчуваючи, що в нім

заговорив старий бізнесмен. Відразу ж за його двором починалися величезні неосвоєні простори, і шлях до них лежав тільки через його будинок. І уся ця земля по праву належала йому. Можливо, вона ні на що не придатна - адже це пустеля. Але перш ніж її віддати, він повинен сам усе подивитися і в усьому переконатися.

Він вийшов з підвалу і попрямував до гаража.

Сонце як і раніше знаходилося на півночі, над самим горизонтом, і

навкруги усе було спокійно. Тен знайшов в гаражі молоток, цвяхи, декілька коротких дощечок і приніс їх в будинок. Він помітив, що Таузер, скориставшись панікою, заснув на кріслі з парчевою оббивкою, але не став його чіпати.

Закривши чорний хід, Тен прибив на двері декілька дощок, потім замкнув

кухню, закрив вікна в спальні і теж забив їх дошками.

Це хоч ненадовго затримає жителів селища, сказав він собі, коли

вони примчаться подивитися на те, що тут відбувається.

Він дістав з шафи свою мисливську рушницю, коробку патронів, бінокль і

стару флягу, яку наповнив водою з крану, і поклав в мішечок продукти на дорогу для себе і Таузера, оскільки часу на їжу вже не залишалося.

Потім Тен пройшов в кімнату і зігнав Таузера з крісла.

- Пішли, Тауз, - сказав він. - Підемо самі усе подивимося.

Перевіривши бензин - бак був майже повний, - він вліз в машину і поклав

рушницю на сидіння, поряд з собою. Таузер стрибнув услід за ним. Потім, давши задній хід, Тен розвернувся і поїхав на північ через пустелю.

Машина йшла легко. Грунт був рівний, як підлога. Іноді вона ставала

вибоїстою, але не більше ніж сільська грунтівка, по якій він мотався у пошуках меблів.

Ландшафт виявився на рідкість одноманітним. Всюди розстилалася

плоска пустеля, і лише подекуди виступали низькі пагорби. Тен увесь час їхав на північ, тримаючи курс за сонцем. Кілька разів він перетинав піщані смуги - пісок був твердий, добре спресований, і колеса йшли легко.

Через півгодини він порівнявся із загоном своїх гостей. Шістнадцять

звіряток усі так само неквапливо йшли ладом по пустелі.

Тен зменшив швидкість і деякий час їхав паралельно з ними. Але

толку від цього не було ніякого - звірятка дотримувалися строго певного напряму, не звертаючи на Тена ніякої уваги.

Збільшивши швидкість, Тен обігнав їх.

Сонце як і раніше нерухомо стояло на півночі. Це було дуже

незвично. Можливо, подумав Тен, цей світ обертається навколо своєї осі набагато повільніше, ніж Земля, тому і день тут довше. Судячи з того, що сонце так довго стоїть на одному місці, набагато довше.

Зігнувшись за кермом і вдивляючись в нескінченну пустелю, він уперше

звернув увагу на незвичність пейзажу.

Поза сумнівом, це був інший світ. Інша планета оберталася навкруги

іншої зірки, і ніхто на Землі не знав, яке місце вона займає в космосі. Але із-за дивних дій шістнадцяти істот, що крокували ладом по пустелі, нова планета починалася відразу ж за парадними дверима його будинку.

Вдалині маячив досить високий пагорб. У міру того як Тен

наближався до пагорба, він почав розрізняти на його вершині якісь блискучі предмети. Незабаром він зупинив вантажівку і взявся за бінокль.

Тен із здивуванням побачив, що блискучі предмети - баки з

молочно-білого скла, такі самі, як той, що він знайшов в лісі. Він налічив їх вісім штук. Вони лежали в поглибленнях з сіркою каменю і сліпуче яскраво блищали на сонці. Деякі гнізда були порожні. Тен опустив бінокль і стояв, роздумуючи, чи варто підійматися на пагорб, щоб трохи краще розгледіти їх. Потім похитав головою - устигне. Зараз краще проїхати якнайдалі. Адже це ще не серйозна дослідницька експедиція, а лише попередня розвідка.

Він вліз в машину і рушив далі, увесь час поглядаючи на

покажчик рівня бензину. Коли стрілка дійде до середини шкали, йому доведеться повернути назад

Попереду, над темною лінією горизонту, Тэн помітив неясну білу

хмарку. Він придивився уважніше. Часом хмара розсіювалася, потім знову з'являлося. Із-за великої відстані важко було розібрати, що це таке.

Він поглянув на покажчик рівня - той показував трохи більше половини.

Тен зупинив машину і знову взявся за бінокль.

Коли він вийшов, то із здивуванням відчув, що ноги точно налиті

свинцем. Він зміркував, в чому справа - йому давно слід було знаходитися в ліжку. Годинник показував два. Це означало, що там, на Землі, були дві години ночі і він вже більше двадцяти годин на ногах, причому велику частину часу провів в страшній напрузі, виколюючи цю дивну штуку в лісі. Тен знову підніс до очей бінокль - біла неясна лінія виявилася ланцюгом гір. Величезна синя скеляста гряда з вершинами, що виблискують від снігу, височіла над пустелею. Горы були дуже далеко і навіть в потужний бінокль виглядали блакитною туманною смугою.

Тен повільно обвів біноклем лінію горизонту : по ній тягнулися і тягнулися гори.

Обернувшись, Тен став розглядати в бінокль пустелю. Все та ж

плоска земля, ті ж поодинокі пагорби, та ж чахла рослинність.

І будинок.

Коли він опустив бінокль, руки його тремтіли. Потім він знову підніс його

до очей і подивився ще раз. Сумнівів не було - перед ним знаходився справжнісінький будинок, дуже дивного вигляду. Він стояв біля підніжжя пагорба, прихований в тіні, і
тому його не можна було розгледіти неозброєним оком.

Будинок був невеликий, із загостреним конусоподібним дахом, і здавався

міцно притиснутим до землі, так що здавалося, ніби він, пригнувшись, повзе по пустелі. Тен розгледів овальну діру, мабуть, двері, але не побачив ніяких вікон.

Опустивши бінокль, Тен озирнувся. "П'ять або шість кілометрів, - подумав

він. - Пікап дотягне, і якщо і не вистачить бензину, останні декілька кілометрів до Уіллоу Бенда можна пройти пішки".

"Цікаво, що будинок тільки один", - подумав Тен. Упродовж усього

шляху не було видно ніяких ознак життя, не рахуючи шістнадцяти маленьких крысоподобных істот, тих, що крокували шеренгою по пустелі : ніяких штучних споруд, окрім цих восьми дивних білих штук, спочиваючих у своїх кам'яних ложах.

Тен сів в машину і натиснув на педаль акселератора. Через десять хвилин

він під'їхав до фасаду будинку, що стояв в тіні пагорба.

Він вийшов з пікапа і дістав рушницю. Таузер стрибнув на землю, несподівано

заричав, і шерсть у нього встала дибки.

- Що сталося, друг? - запитав Тен.

Таузер у відповідь знову заричав.

Будинок стояв безмовний, здавалося, хазяйва давно покинули його.

Стіни були складені з грубих неотесаних каменів, поспішно скріплених

якоюсь схожою на глину речовиною. Дах спочатку був покритий дерном. Дивно, звідки він взявся - в усій пустелі не існувало нічого, що хоч би віддалено нагадував дерен. Хоча ще можна було розгледіти місця, де з'єднувалися смуги дерну, але здавалося, що це просто обпалена сонцем земля.

Будинок був якийсь безликий, без всяких прикрас. Видно, ніхто навіть не

намагався пом'якшити його сувору незатишність і зробити придатним для житла. Такий будинок могли скласти скотарі-кочівники. Час залишив на нім свої сліди: камінь розшарувався і почав кришитися.

Узявши рушницю під пахву, Тен рушив до будиночка. Він підійшов до дверей і

заглянув всередину - там було темно і тихо.

Тен обернувся, шукаючи Таузера. Пес забився під машину і виглядав

звідти, тихо гарчавши.

- Не ходи далеко, - сказав Тен. - Не втікай, чуєш? - Виставивши

рушницю, він зробив крок в морок, постояв недовго, щоб очі звикли до темряви.

Тепер він міг розгледіти кімнату, в якій знаходилася, : зовсім

проста, з грубою кам'яною лавою уздовж однієї стіни. На іншій темніли якісь дивні ніші, а в кутку стояв дерев'яний предмет, але Тен так і не зрозумів його призначення.

"Старе покинуте житло, дуже давно покинуте", - подумав він.

Можливо, в якісь далекі часи, коли пустеля була багатою і цвітущою, тут жило пастуше плем'я.

У кутку були ще одні двері. Розкривши її, Тэн почув слабкий

приглушений стук і ще якийсь звук - ніби шум падаючого дощу . З відкритих дверей, ведучих кудись углиб, потягнуло морським повітрям, і Тэн так і застиг в подиві посеред кімнати.

Ще один будинок, що веде в інший світ!

Він повільно вийшов у відкриті двері і потрапив в туманний, похмурий

день. Потоки дощу скидалися на землю з хмар, що скажено мчалися. А в півкілометрі, за полем, де безладно громадилися сіро-сталеві валуни, лежало неспокійне море. Воно люто билося об берег, і фонтани лютих бризок здіймалися в повітря.

Тен вийшов з будинку і поглянув на небо - дощ боляче вдарив по його

обличчю. Повітря було вогке і холодне, і усе це місце здавалося якимсь таємничим, надприродним. Світ, вихоплений із старої казки про привидів і ельфів.

Він озирнувся - нічого не було видно. Дощ заштрихував світ, який

тягнувся за прибережною смугою. Тену раптом здалося щось за дощем. Задихнувшись від страху, він обернувся і, спотикаючись, кинувся назад в будинок.

Новий світ відділяв його від Уіллоу Бенда, а тепер з'явився і другий.

Відстань в два світи - це більше, ніж може витримати звичайна людина. Йому стало ніяково при думці про те, як страшно самотній він зараз, і, відчувши, що не може довше залишатися в цьому покинутому будинку, Тен вибіг назовні.

Сонце світило як і раніше яскраво, було тепло і приємно. Одяг Тена

промок, і краплі вологи лежали на стволі рушниці.

Тэн озирнувся, шукаючи Таузера, але пса не було видно. Він не знайшов його і

під машиною. Пес зник.

Хазяїн покликав його, але Таузер не відгукнувся. Голос Тена самотньо

прозвучав в навколишній порожнечі і безмовності.

У пошуках собаки він обійшов будинок. Тепер других дверей зовні не було

Складені з грубого каменю стіни закруглялися, згинаючись так само дивно, як і фасад його будинку, а задньої стіни і зовсім не було.

Але Тена це зараз мало чіпало і анітрохи не дивувало - він шукав пса і

ні про що більше не бажав думати. Він розумів, що від'їхав занадто далеко від будинку, і відчував, як усередині у нього усе студеніє від страху.

Витративши на пошуки три години, він повернувся в будинок, але Таузера не було і

там. Тен знову вийшов в інший світ і безуспішно шукав пса серед хаотичного нагромадження каменів. Потім пішов назад в пустелю і попрямував до пагорба. Підійнявшись вгору, він підніс до очей бінокль - навкруги тягнулася безживна рівнина.

Падаючи від втоми, спотикаючись і засинаючи на ходу, Тен повернувся до

машини.

Притулившись до кузова, він спробував зібратися з думками. Продовжувати

пошуки в такому стані було марно. Він повинен хоч трохи поспати. Треба повернутися в Уіллоу Бенд, наповнити бак, узяти запас бензину, щоб розширити радіус пошуків.

Він не міг залишити пса тут - це було немислимо. Необхідно усе

обдумати і діяти розумно. Чим він допоможе Таузеру, шатаючись по пустелі в такому стані?

Тен завів машину і рушив назад до Уіллоу Бенду, орієнтуючись по

ледве помітним слідам шин на піщаних ділянках і увесь час борючись з гострим бажанням негайно заснути.

Проїжджаючи повз гору, на якій виднілися білі скляні баки, Тен

на хвилину зупинив машину і вийшов розім'ятися - інакше б він заснув за кермом. Цього разу тільки сім баків лежало в гніздах. Але усе це не мало значення. Головне - побороти втому, яка все сильніше опановувала його, утримати в руках кермо і дотягнути до Уіллоу Бенда. А там можна поспати небагато і знову взятися за пошуки Таузера.

Приблизно на півдорозі він побачив, що до нього наближається машина, і став

стежити за нею в німому подиві, бо його вантажівка і машина в гаражі були єдиним транспортом по цей бік будинку.

Він різко загальмував і вийшов. Легкова машина під'їхала, і з неї

вистрибнули Генрі Хортон, Бізлі і незнайома людина із службовим знаком на грудях.

- Ну, слава богу, знайшовся! - закричав Генрі, кидаючись до нього. - А я і

не загубився, - заперечив Тен. - Я повертаюся додому.

- Він валиться з ніг, - помітив незнайомець.

- Це шериф Хансон, - сказав Генрі. - Ми їхали по ваших слідах. - Я

втратив Таузера, - пробурмотів Тен. - Мені довелося його залишити.

Пустіть. Мені треба шукати Таузера. Я сам дістануся до будинку..

Тэн похитнувся і вхопився за дверці машини, щоб не впасти. - Ви

зламали двері, - звернувся він до Генрі. - Ви увірвалися в мій будинок

і узяли машину.

- Ми вимушені були це зробити, Хайрам. Ми боялися - а раптом з вами

що-небудь сталося. Бізлі усе розписав так, що у нас волосся на голові стало дибки.

- Ви краще пересадить його в машину, - запропонував шериф, - а я відведу

назад вантажівку.

- Але мені треба шукати Таузера.

- Передусім вам потрібно відпочити.

Генрі схопив його під руку і повів до машини. Бізлі притримував

дверцю.

- Ви знаєте ці місця? - прошепотів Генрі тоном змовника.

- Поняття не маю, - пробурмотів у відповідь Тен. - Можливо, якийсь

інший..

Генрі посміхнувся.

- Та це, по-моєму, не має значення. Що б тут не було, але нас з

вами вже засікли. Ми потрапили в останні вісті і заголовки газет. У місті повно репортерів і кінооператорів, чекають приїзду начальства. Я упевнений, Хайрам, це висуне вас..

Але Тен вже нічого не чув. Він заснув раніше, ніж опустився на

сидіння.

Прокинувшись, Тен деякий час лежав нерухомо. У кімнаті було

прохолодно і спокійно, штори опущені.

"Добре прокинутися в знайомій кімнаті, де провів усе своє життя, в

будинку, який належить твоїй сім'ї майже століття", - подумав він.

Потім Тен раптом усе згадав і сів на ліжку. І негайно ж почув

шум за вікном. Він сплигнув з ліжка, відігнув кут штори і виглянув у вікно. Солдати стримували натовп, що заповнив задній двір його будинку і двори сусідніх будинків.

Тэн кинув штору і почав шукати туфлі. Він так і спав - одягненим.

Очевидно, Генрі і Бізлі поклали його в ліжко, знявши з нього тільки черевики. Мабуть, він ще в машині, як тільки Генрі заштовхнув його на заднє сидіння, заснув мертвим сном.

Тен знайшов черевики на підлозі і, сівши на ліжко, почав надівати їх

гарячково обмірковувавши, що ж робити далі.

Він повинен добути де-небудь бензин, наповнити бак і про всяк випадок

узяти одну або дві запасні каністри. Крім того, треба прихопити з собою воду, їду і, можливо, спальний мішок. Він твердо вирішив, що не повернеться, поки не розшукає собаку.

Надівши черевики і зав'язавши шнурки, Тен вийшов у вітальню. Там нікого не

було, але на кухні чулися голоси. Він виглянув у вікно - така ж пустеля, як і раніше. Правда, сонце піднялося вище, але у дворі перед його будинком все ще був ранок.

Тен подивився на годинник. Він показував шість, та і по тіні, на яку

він звернув увагу, виглянувши у вікно спальні, легко було визначити, що зараз шоста. Мабуть, Тэн проспав близько діби. Йому стало ніяково. Він не збирався стільки спати і залишати Таузера так довго одного.

Він попрямував в кухню. Там сиділи троє - Еб, Генрі Хортон і якийсь

військовий.

- Ось і ви, - весело вигукнула Еб. - А ми гадаємо, коли ви

прокинетеся.

- Ви зварили каву, Ебі?

- А як же, цілий кавник. Я зараз вам що нибудь приготую. -

Тільки грінки, - попросив Тэн. - Ніколи. Я повинен їхати шукати Таузера.

- Хайрам, - сказав Генрі, - це полковник Райан з Національної

гвардії. Його хлопці там, на вулиці.

- Так, я бачив їх з вікна.

- Це було необхідно зробити, - пояснив Генрі.

- Абсолютно необхідно. Шериф не міг впоратися. Тут би усе

рознесли на шматки. Я подзвонив губернаторові.

- Тен, сядьте, будь ласка. Я хочу з вами поговорити, - оголосив

полковник.

- Я розумію, - сказав Тен, присуваючи стілець. Пробачте, полковник, але я

дуже поспішаю, у мене пропав собака.

- Те, що тут відбувається, - помітив полковник, - куди важливіше за будь-якого

собаки.

- Полковник, ваші слова доводять тільки, що ви не знаєте Таузера.

Він самий кращий пес з усіх, яких мені довелося тримати, а вже повірте, у мене їх перебувало немало. Я його узяв цуценям, і усі ці роки він був мені хорошим другом.

- Ну і прекрасно, - вимовив полковник. - Я розумію, він ваш друг. Але

проте я повинен з вами поговорити.

- Сядьте і вислухайте полковника, Хайрам, - веліла Еб. - Я зараз

зроблю оладки. Генрі приніс з ферми якусь ковбасу.

Двері чорного ходу відчинилися, і, супроводжуваний жахливим

металевим дзвяканням, похитуючись, увійшов Бізлі. Він ніс три порожні пятигаллонні каністри в одній руці і дві в іншій - усі вони гриміли і деренчали.

- Послухайте, - закричав Тін, - що тут відбувається?

- Спокійно, Тен, - відповідав Генрі. - Ви навіть не знаєте про проблеми

які тут виникли. Ми хотіли принести сюди великий бак для бензину, але він не пройшов. Потім намагалися розібрати стіну кухні і не змогли.

- Намагалися що зробити?

- Розібрати стіну кухні, - спокійно повторив Генрі. - Через звичайні

двері неможливо внести ці великі бензобаки, але як тільки ми почали пиляти, переконалися, що увесь будинок зсередини прокладений тим же матеріалом, який ви використовували для стелі під сходами. Коли ми хотіли розрубати стіну, сокира відразу ж затупилася.

- Але, Генрі, це мій будинок, і ніхто не має права його ламати.

- Екстрений випадок, - сказав полковник. - Мені хочеться знати, Тен

що це за матеріал, який ми так і не змогли пробити?

- Не хвилюйтеся, Хайрам, - попередив Генрі. - За дверима нас чекає

величезний новий світ.

- Він чекає зовсім не вас. І взагалі це нікого не торкається! - заволав

Тен.

- Але ми повинні досліджувати його, а для цього нам потрібно величезні

запаси бензину. І оскільки ми не можемо внести великий бак, бензин доводиться носити в каністрах. Пізніше ми пропустимо через будинок бензопровід.

- Але послухайте, Генрі!.

- Мені б хотілося, - твердо заявив Генрі, - щоб ви перестали

переривати мене і вислухали усе, що я хочу сказати. Ви навіть не уявляєте, з якими труднощами ми зіткнулися у зв'язку з організацією постачання. Ми пов'язані по руках і ногах розмірами дверей, ми повинні запастися пальним і організувати транспорт. Легкові машини і вантажівки були б зовсім не зайвими. Ми повинні їх розібрати і протягнути їх по частинах. Але ось літак - проблема вже майже нерозв'язна.

- Послухайте, Генрі. Я не дозволю тягнути сюди літак. Цей будинок майже

сто років належить моїй сім'ї. Я тут хазяїн, і ви не маєте права самовільно являтися сюди і усім розпоряджатися, та ще протягати через мій будинок всяку погань.

- Ну зрозумійте, Тен, - плаксивим голосом вимовив Генрі, - нам до








зарізу потрібний літак. Адже, маючи літак, можна обстежувати відразу величезну територію.

Бізлі, гримівши каністрами, пройшов через кухню у вітальню.

Полковник зітхнув.

- Я сподівався, містер Тен, що ви увійдете у наше положення. Мені

здавалося природним, що співпраця з нами в цій справі ви визнаєте своїм патріотичним боргом. Уряд, звичайно, може скористатися своїм правом верховної влади і конфіскувати ваше володіння. Але воно вважало б за краще цього не робити. Я

говорю зараз неофіційно, але я думаю, було б правильним

попередити вас заздалегідь, що влада вважала за краще б прийти до

дружньої угоди.

- Сумніваюся, - сказав Тен на удачу, хоча сам толком нічого не знав

- що в цьому випадку можна застосувати право вищої влади. Ось якби мій будинок стояв на дорозі..

- А це і дорога, - спокійно заперечив полковник. - Пряма дорога

через ваш будинок в інший світ.

- По-перше, - продовжував Тен, - уряд ще повинен довести

що усе це робиться в інтересах суспільства і що відмова власника передати право володіння державі рівносильна втручанню в дії уряду. А по-друге..

- Мені здається, - перебив його полковник, - уряд зможе

довести, що це робиться в громадських інтересах.

- Боюся, що мені доведеться звернутися до адвоката, - сердито помітив

Тен.

- Якщо вам дійсно знадобиться дуже хороший юрист, а я в цьому

упевнений, то я зможу рекомендувати вам фірму, яка буде прекрасно захищати ваші інтереси, притому за помірну плату, - запропонував Генрі, завжди готовий прийти на допомогу.

Полковник в обуренні піднявся.

- Вам доведеться тримати відповідь перед владою, Тен. Уряд

побажає поставити вам багато питань. По-перше, він зацікавиться тим, як вам вдалося тут усе так вправно влаштувати. Ви готові відповісти на це питання?

- Ні, - признався Тен. - Мабуть, що ні.

Він з тривогою подумав - вони вважають, що я зробив усе це сам, і

накинуться на мене, як зграя вовків, щоб упізнати секрет. Він уявив собі ФБР, державний департамент, Пентагон і, навіть не встаючи із стільця, відчув, що коліна у нього тремтять.

Полковник обернувся і стройовим кроком вийшов з кухні.

Чутно було, як голосно хлопнули задні двері.

Генрі задумливо подивився на Тена.

- Ви і справді так думаєте? - запитав він. - Ви збираєтеся

змагатися з ними?

- Я розлютився, - відповів Тен. - Вони не мають права являтися сюди і

розпоряджатися в моєму будинку без попиту. Мені наплювати, як вони до цього віднесуться. Це мій будинок, я тут народився, прожив усе життя, мені подобається це місце і..

- Ну, звичайно, - перебив його Генрі. - Прекрасно розумію ваші почуття.

- Я знаю, що це хлоп'яцтво. Коли вже вони прийшли, я б нічого не мав проти, якби бачив, що вони хочуть сісти, поговорити по-людськи і посвятити мене у свої плани. Але їх навіть не цікавить моя думка. Повірте, Генрі, усе йде не так просто, як вам здається. Незалежно від того, що думають у Вашингтоні, навряд чи можна прийти і відразу захопити цю нову країну. Тут можуть статися найнесподіваніші події, і треба увесь час бути на чеку..

- Сидячи тут, - знову перебив його Генрі, - я подумав про те, що ваша

позиція дуже похвальна і ви заслуговуєте усілякої підтримки. Не по-сусідському сидіти склавши руки і не прийти вам на допомогу. Ми можемо найняти цілий штат блискучих юристів і виграти справу. Потім оформити право на землю і організувати компанію по її освоєнню. Треба усе зробити так, щоб цей ваш новий світ був використаний належним чином. І для мене природно, Хайрам, підтримати вас в цій справі, стояти пліч-о-пліч з вами. Ми адже вже і так компаньйони по випуску телевізорів.

- А як щодо мого телевізора? - верескливим голосом запитала Еб

шльопнувши на стіл перед Теном тарілку з оладками.

- Ебі, - терпляче сказав Генрі. - Я вже тобі пояснив, що він

залишився внизу за перегородкою, і зараз важко сказати, коли його можна буде витягнути звідти.

- Так, я знаю, - відповіла Еб. Вона принесла блюдо з сосисками і

розлила каву по чашках.

Незабаром знову з'явився Бізлі і, гуркочучи каністрами, пішов до виходу. -

І взагалі, як мені здається, - помітив Генрі, скориставшись паузою, - я в цій справі не сторонній спостерігач. Сумніваюся, чи могло у вас хоч щось вийти без рахункової машини, яку я вам прислав.

"Знову починається, - подумав з тугою Тен. - Навіть Генрі вважає, що

це зробив я".

- Невже Бізлі вам не говорив?

- Бізлі багато базікав, але ви ж знаєте Бізлі.

Припущення Тена виправдовувалися. Для жителів селища - це лише ще

одна баєчка Бізлі, ще одна придумана ним небилиця. Адже не знайдеться нікого, хто б серйозно повірив хоч би одному слову Бізлі.

Тен узяв чашку і маленькими ковтками почав відсьорбувати каву

намагаючись виграти час для відповіді. Але нічого не спадало на думку. Якщо він розповість їм усе як є, це звучатиме не правдоподібніше, ніж будь-яка брехня.

- Мені-то ви можете признатися, Хайрам. Адже врешті-решт ми з вами

компаньйони.

"Він вважає мене дурником, - подумав Тен. - Генрі уявляє, що

може обвести навколо пальця будь-якого, кого він бажатиме зарахувати до дурнів або простачок".

- Ви все одно не повірили б мені, Генрі, якби я розповів вам

правду.

- Ну добре, - процідив Генрі і піднявся із скривдженим видом. - Я

розумію, з цим можна почекати.

Знову, гримівши бляшанками, через кухню пройшов Бізлі.

- Мені потрібно трохи бензину, щоб їхати шукати Таузера, - попросив

Тен.

- Зараз усе влаштую, - миттєво погодився Генрі. - Пришлю Ерні з

бензином. Можна буде пропустити шланг через будинок. Я дізнаюся, чи не поїде хто небудь з вами.

- Це зайве. Я поїду один.

- Якби у нас був передавач, ми могли б з вами підтримувати

зв'язок.

- Але ж у нас його немає, Генрі, а я не можу більше чекати. Таузер

десь там зовсім один.

- Розумію. Я знаю, як ви до нього відноситеся, Хайрам. Їдьте і

шукайте його, якщо вважаєте це необхідним, а я доки займуся іншими справами. Підшукаю адвокатів, і ми складемо папери на право освоєння земель.

- Послухайте, Хайрам, - втрутилася Еб, - у мене до вас прохання. - Так

будь ласка.

- чи Не поговорите ви з Бізлі? Безглуздо поводитися так. Не було ніякого

приводу усе кидати і йти від нас. Можливо, іноді я і буваю з ним жорстка, але його тупість виводить з себе. Він втік і півдня допомагав Таузеру викопувати якогось бабака, а потім..

- Добре, я поговорю з ним, - відповів Тен.

- Спасибі, Хайрам. Він вас послухає. Ви єдина людина

якого він слухається. Мені так хотілося, щоб ви полагодили мій телевізор, та тут почавсь цей каламбур. Він мені дуже потрібний. І кімнаті ніби чогось бракує. Він дуже підходить до моїх меблів. Ви пам'ятаєте?

- Так, пам'ятаю, - сказав Тен.

- Ну так ти йдеш, Ебі? - запитав Генрі вже в дверях. Він підняв руку

і з видом змовника махнув Тену.

- Побачимося пізніше, Хайрам. Я усе влаштую.

"Ніскільки не сумніваюся", - подумав Тен.

Після їх відходу він підійшов до столу і важко опустився в крісло.

Зовнішні двері хлопнули і, задихаючись від хвилювання, вбіг Бізлі. -

Таузер повернувся, - заволав він. - Він прийшов і привів з собою величезного бабака. Ти такого ще ніколи не бачив.

Тен схопився.

- Бабака? Але ж це не Земля. Тут не водяться бабаки.

- Йди подивися сам, - крикнув Бізлі і вибіг з кімнати. Тен

вискочив за ним.

Звір насправді був схожий на гігантського бабака з дитячої книжки.

Він був ростом з людини і йшов на задніх лапах, намагаючись зберегти гідність, але раз у раз з побоюванням поглядав на Таузера.

Таузер йшов за ним в ста кроках, мабуть, вважаючи за краще на всякий

випадок триматися в пристойному віддаленні. У нього був вид добре навченого пастушого пса. Насторожено пригнувши голову, він готів був будь-якої хвилини кинутися на чужака.

Бабак підійшов до самого будинку і зупинився. Потім озирнувся, подивився

на пустелю і сів на задні лапи.
 
Name
Email
Comment
Or visit this link or this one